George Washington : faits, révolution et présidence

George Washington : faits, révolution et présidence



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George Washington (1732-1799) a été commandant en chef de l'armée continentale pendant la guerre d'indépendance des États-Unis (1775-1783) et a servi deux mandats en tant que premier président des États-Unis, de 1789 à 1797. Fils d'un planteur prospère, Washington a été élevé en Virginie coloniale. Jeune homme, il travaille comme arpenteur puis participe à la guerre de France et d'Inde (1754-1763). Pendant la Révolution américaine, il a mené les forces coloniales à la victoire sur les Britanniques et est devenu un héros national. En 1787, il est élu président de la convention qui a rédigé la Constitution des États-Unis. Deux ans plus tard, Washington est devenu le premier président des États-Unis. Réalisant que la façon dont il gérait le travail aurait un impact sur la façon dont les futurs présidents aborderaient le poste, il a légué un héritage de force, d'intégrité et d'objectif national. Moins de trois ans après avoir quitté ses fonctions, il est décédé dans sa plantation de Virginie, à Mount Vernon, à l'âge de 67 ans.

Explorez la vie de George Washington dans notre chronologie interactive

Les premières années de George Washington

George Washington est né le 22 février 1732 dans la plantation familiale de Pope's Creek dans le comté de Westmoreland, dans la colonie britannique de Virginie, d'Augustine Washington (1694-1743) et de sa seconde épouse, Mary Ball Washington (1708-89). George, l'aîné des six enfants d'Augustine et de Mary Washington, a passé une grande partie de son enfance à Ferry Farm, une plantation près de Fredericksburg, en Virginie. Après la mort du père de Washington à l'âge de 11 ans, il a probablement aidé sa mère à gérer la plantation.

Peu de détails sur l'éducation précoce de Washington sont connus, bien que les enfants de familles prospères comme la sienne aient généralement été enseignés à la maison par des tuteurs privés ou aient fréquenté des écoles privées. On pense qu'il a terminé ses études formelles vers l'âge de 15 ans.

Adolescent, Washington, qui avait montré une aptitude pour les mathématiques, est devenu un arpenteur à succès. Ses expéditions d'arpentage dans la nature sauvage de Virginie lui ont valu assez d'argent pour commencer à acquérir ses propres terres.

En 1751, Washington fit son seul voyage en dehors de l'Amérique, lorsqu'il se rendit à la Barbade avec son demi-frère aîné Lawrence Washington (1718-1752), qui souffrait de tuberculose et espérait que le climat chaud l'aiderait à récupérer. Peu de temps après leur arrivée, George a contracté la variole. Il a survécu, bien que la maladie lui ait laissé des cicatrices faciales permanentes. En 1752, Lawrence, qui avait fait ses études en Angleterre et avait servi de mentor à Washington, mourut. Washington a finalement hérité du domaine de Lawrence, Mount Vernon, sur la rivière Potomac près d'Alexandria, en Virginie.

Un Officier et Gentleman Farmer

En décembre 1752, Washington, qui n'avait aucune expérience militaire, est nommé commandant de la milice de Virginie. Il a participé à la guerre française et indienne et a finalement été nommé responsable de toutes les forces de milice de Virginie. En 1759, Washington avait démissionné de sa commission, est retourné à Mount Vernon et a été élu à la Virginia House of Burgesses, où il a servi jusqu'en 1774. En janvier 1759, il a épousé Martha Dandridge Custis (1731-1802), une riche veuve avec deux enfants. . Washington est devenu un beau-père dévoué à ses enfants; lui et Martha Washington n'ont jamais eu de progéniture.

Dans les années qui ont suivi, Washington a agrandi Mount Vernon de 2 000 acres à une propriété de 8 000 acres avec cinq fermes. Il a cultivé une variété de cultures, y compris le blé et le maïs, élevé des mules et entretenu des vergers et une pêche fructueuse. Il s'intéressait profondément à l'agriculture et expérimentait continuellement de nouvelles cultures et méthodes de conservation des terres.

George Washington pendant la Révolution américaine

À la fin des années 1760, Washington avait subi directement les effets de la hausse des taxes imposées aux colons américains par les Britanniques et en était venu à croire qu'il était dans l'intérêt des colons de déclarer l'indépendance de l'Angleterre. Washington a été délégué au premier congrès continental en 1774 à Philadelphie. Au moment où le deuxième congrès continental s'est réuni un an plus tard, la Révolution américaine avait commencé sérieusement et Washington a été nommé commandant en chef de l'armée continentale.

Washington s'est avéré être un meilleur général que stratège militaire. Sa force ne résidait pas dans son génie sur le champ de bataille, mais dans sa capacité à maintenir l'armée coloniale en difficulté. Ses troupes étaient mal entraînées et manquaient de nourriture, de munitions et d'autres fournitures (les soldats allaient parfois même sans chaussures en hiver). Cependant, Washington a su leur donner la direction et la motivation. Son leadership au cours de l'hiver 1777-1778 à Valley Forge témoigne de son pouvoir d'inspirer ses hommes à continuer.

Au cours de la guerre exténuante de huit ans, les forces coloniales ont remporté peu de batailles, mais ont toujours résisté aux Britanniques. En octobre 1781, avec l'aide des Français (qui se sont alliés aux colons contre leurs rivaux britanniques), les forces continentales ont réussi à capturer les troupes britanniques du général Charles Cornwallis (1738-1805) lors de la bataille de Yorktown. Cette action a effectivement mis fin à la guerre d'indépendance et Washington a été déclaré héros national.

Le premier président américain

En 1783, avec la signature du traité de Paris entre la Grande-Bretagne et les États-Unis, Washington, croyant avoir fait son devoir, renonça à son commandement de l'armée et retourna à Mount Vernon, déterminé à reprendre sa vie de gentleman farmer et homme de famille. Cependant, en 1787, on lui a demandé d'assister à la Convention constitutionnelle à Philadelphie et de diriger le comité chargé de rédiger la nouvelle constitution. Son leadership impressionnant a convaincu les délégués qu'il était de loin l'homme le plus qualifié pour devenir le premier président du pays.

Au début, Washington a hésité. Il voulait, enfin, retourner à une vie tranquille à la maison et laisser gouverner la nouvelle nation à d'autres. Mais l'opinion publique était si forte qu'il finit par céder. La première élection présidentielle eut lieu le 7 janvier 1789 et Washington l'emporta haut la main. John Adams (1735-1826), qui a reçu le deuxième plus grand nombre de voix, est devenu le premier vice-président du pays. Le Washington, âgé de 57 ans, a été inauguré le 30 avril 1789 à New York. Parce que Washington, D.C., la future capitale des États-Unis n'était pas encore construite, il a vécu à New York et à Philadelphie. Pendant son mandat, il a signé un projet de loi établissant une future capitale américaine permanente le long du fleuve Potomac, la ville nommée plus tard Washington, D.C., en son honneur.

Les réalisations de George Washington

Les États-Unis étaient une petite nation lorsque Washington a pris ses fonctions, composé de 11 États et d'environ 4 millions de personnes, et il n'y avait aucun précédent sur la façon dont le nouveau président devrait mener les affaires nationales ou étrangères. Conscient que ses actions détermineraient probablement comment les futurs présidents devaient gouverner, Washington a travaillé dur pour donner l'exemple d'équité, de prudence et d'intégrité. En matière étrangère, il soutenait des relations cordiales avec les autres pays mais privilégiait également une position de neutralité dans les conflits étrangers. Au niveau national, il a nommé le premier juge en chef de la Cour suprême des États-Unis, John Jay (1745-1829), a signé un projet de loi établissant la première banque nationale, la Banque des États-Unis, et a mis en place son propre cabinet présidentiel.

Ses deux plus éminents membres du cabinet étaient le secrétaire d'État Thomas Jefferson (1743-1826) et le secrétaire au Trésor Alexander Hamilton (1755-1804), deux hommes fortement en désaccord sur le rôle du gouvernement fédéral. Hamilton était en faveur d'un gouvernement central fort et faisait partie du Parti fédéraliste, tandis que Jefferson était en faveur de droits plus forts des États dans le cadre du Parti démocrate-républicain, le précurseur du Parti démocrate. Washington croyait que des points de vue divergents étaient essentiels pour la santé du nouveau gouvernement, mais il était bouleversé par ce qu'il considérait comme une partisanerie émergente.

La présidence de George Washington a été marquée par une série de premières. Il a signé la première loi américaine sur le droit d'auteur, protégeant les droits d'auteur des auteurs. Il a également signé la première proclamation de Thanksgiving, faisant du 26 novembre une journée nationale de Thanksgiving pour la fin de la guerre pour l'indépendance américaine et la ratification réussie de la Constitution.

Pendant la présidence de Washington, le Congrès a adopté la première loi fédérale sur les recettes, une taxe sur les spiritueux distillés. En juillet 1794, les fermiers de l'ouest de la Pennsylvanie se sont rebellés contre la soi-disant « taxe sur le whisky ». Washington a appelé plus de 12 000 miliciens en Pennsylvanie pour dissoudre la Whiskey Rebellion dans l'un des premiers tests majeurs de l'autorité du gouvernement national.

Sous la direction de Washington, les États ont ratifié la Déclaration des droits et cinq nouveaux États sont entrés dans l'Union : la Caroline du Nord (1789), le Rhode Island (1790), le Vermont (1791), le Kentucky (1792) et le Tennessee (1796).

Au cours de son second mandat, Washington a publié la proclamation de neutralité pour éviter d'entrer dans la guerre de 1793 entre la Grande-Bretagne et la France. Mais lorsque le ministre français aux États-Unis Edmond Charles Genet - connu dans l'histoire sous le nom de « Citoyen Genet » - a fait une tournée aux États-Unis, il a hardiment affiché la proclamation, tentant de faire des ports américains des bases militaires françaises et d'obtenir le soutien de sa cause dans le Ouest des États-Unis. Son ingérence a provoqué des remous entre les fédéralistes et les démocrates-républicains, creusant le fossé entre les partis et rendant plus difficile la recherche d'un consensus.

En 1795, Washington signa le « Traité d'amitié et de navigation, entre Sa Majesté britannique ; et les États-Unis d'Amérique », ou le traité de Jay, ainsi nommé en l'honneur de John Jay, qui l'avait négocié avec le gouvernement du roi George III. Cela a aidé les États-Unis à éviter la guerre avec la Grande-Bretagne, mais a également irrité certains membres du Congrès chez eux et a été farouchement combattu par Thomas Jefferson et James Madison. Sur le plan international, il a fait sensation parmi les Français, qui ont estimé qu'il violait les traités précédents entre les États-Unis et la France.

L'administration de Washington a signé deux autres traités internationaux influents. Le traité de Pinckney de 1795, également connu sous le nom de traité de San Lorenzo, a établi des relations amicales entre les États-Unis et l'Espagne, affermissant les frontières entre les territoires américains et espagnols en Amérique du Nord et ouvrant le Mississippi aux commerçants américains. Le traité de Tripoli, signé l'année suivante, donne aux navires américains l'accès aux voies maritimes méditerranéennes en échange d'un hommage annuel au pacha de Tripoli.

La retraite de George Washington à Mount Vernon et la mort

En 1796, après deux mandats en tant que président et refusant de remplir un troisième mandat, Washington a finalement pris sa retraite. Dans le discours d'adieu de Washington, il a exhorté la nouvelle nation à maintenir les normes les plus élevées au niveau national et à réduire au minimum les relations avec les puissances étrangères. L'adresse est toujours lue en février au Sénat américain pour commémorer l'anniversaire de Washington.

Washington retourna à Mount Vernon et se consacra à rendre la plantation aussi productive qu'elle l'avait été avant qu'il ne devienne président. Plus de quatre décennies de service public l'avaient vieilli, mais il était toujours une figure dominante. En décembre 1799, il attrape un rhume après avoir inspecté ses propriétés sous la pluie. Le rhume s'est transformé en une infection de la gorge et Washington est décédé dans la nuit du 14 décembre 1799 à l'âge de 67 ans. Il a été enterré à Mount Vernon, qui en 1960 a été désigné monument historique national.

Washington a laissé l'un des héritages les plus durables de tous les Américains dans l'histoire. Connu sous le nom de « père de son pays », son visage apparaît sur le billet et le quart d'un dollar américain, et des dizaines d'écoles, de villes et de comtés américains, ainsi que l'État de Washington et la capitale du pays, portent son nom.

Galerie de photos


George Washington : Faits, Révolution et Présidence - HISTOIRE

Remarque : Les informations audio de la vidéo sont incluses dans le texte ci-dessous.


Portrait de George Washington
Auteur : Gilbert Stuart

George Washington était le Premier président des États-Unis.

A servi en tant que président : 1789-1797
Vice président: John Adams
Fête: Fédéraliste
Âge à l'inauguration : 57

Née: 22 février 1732 dans le comté de Westmoreland, Virginie
Décédés: 14 décembre 1799 à Mount Vernon, Virginie

Marié: Martha Dandridge Washington
Enfants: aucun (2 beaux-enfants)
Surnom: Père de son pays

Pour quoi George Washington est-il le plus connu ?

L'un des présidents les plus populaires des États-Unis, George Washington est connu pour avoir mené l'armée continentale à la victoire sur les Britanniques lors de la Révolution américaine. Il a également été le premier président des États-Unis et a aidé à définir quel serait le rôle du président à l'avenir.


Traversée de la rivière Delaware par Emmanuel Leutze

George a grandi en Virginie coloniale. Son père, propriétaire terrien et planteur, est décédé alors que George n'avait que 11 ans. Heureusement, George avait un frère aîné nommé Lawrence qui s'occupait bien de lui. Lawrence a aidé à élever George et lui a appris à être un gentleman. Lawrence s'est assuré qu'il était instruit dans les matières de base comme la lecture et les mathématiques.

Lorsque George a eu 16 ans, il est allé travailler comme arpenteur, où il a pris des mesures de nouvelles terres, en les cartographiant en détail. Quelques années plus tard, George est devenu un chef de file de la milice de Virginie et s'est impliqué dans le début de la guerre française et indienne. À un moment donné pendant la guerre, il a échappé de justesse à la mort lorsque son cheval a été abattu sous lui.

Avant la Révolution

Après la guerre des Français et des Indiens, George s'est installé et a épousé la veuve Martha Dandridge Custis. Il a repris le domaine de Mount Vernon après la mort de son frère Lawrence et a élevé les deux enfants de Martha de son ancien mariage. George et Martha n'ont jamais eu d'enfants. George est devenu un grand propriétaire terrien et a été élu à la législature de Virginie.

Bientôt, George et ses collègues propriétaires terriens sont devenus mécontents du traitement injuste de leurs dirigeants britanniques. Ils ont commencé à se disputer et à se battre pour leurs droits. Lorsque les Britanniques ont refusé, ils ont décidé d'entrer en guerre.


Mount Vernon était l'endroit où George et Martha Washington vivaient
pour plusieurs années. Il était situé en Virginie sur la rivière Potomac.

Source : Service des parcs nationaux

La Révolution américaine et la direction de l'armée

George était l'un des délégués de Virginie aux premier et deuxième congrès continentaux. C'était un groupe de représentants de chaque colonie qui a décidé de combattre les Britanniques ensemble. En mai 1775, ils nommèrent Washington général de l'armée continentale.

Le général Washington n'avait pas la tâche facile. Il avait une armée hétéroclite de fermiers coloniaux pour combattre des soldats britanniques entraînés. Cependant, il a réussi à maintenir l'armée ensemble même pendant les moments difficiles et les batailles perdues. Pendant six ans, George mena l'armée à la victoire sur les Britanniques. Ses victoires incluent la célèbre traversée de la rivière Delaware à Noël et la victoire finale à Yorktown, en Virginie. L'armée britannique se rend à Yorktown le 17 octobre 1781.

La présidence de Washington

Les deux mandats que Washington a exercés en tant que président étaient des temps paisibles. Pendant ce temps, George a établi de nombreux rôles et traditions du président des États-Unis qui existent toujours aujourd'hui. Il a aidé à construire et à guider la formation du gouvernement américain actuel à partir des mots de la Constitution. Il a formé le premier cabinet présidentiel qui comprenait ses amis Thomas Jefferson (secrétaire d'État) et Alexander Hamilton (secrétaire au Trésor).

George a démissionné de la présidence après 8 ans, ou deux mandats. Il a estimé qu'il était important que le président ne devienne pas puissant ou ne règne pas trop longtemps, comme un roi. Depuis lors, un seul président, Franklin D. Roosevelt, a exercé plus de deux mandats.


Le Washington Monument à Washington, D.C.
Photo de Ducksters

Quelques années seulement après avoir quitté la présidence, Washington a attrapé un gros rhume. Il fut bientôt très malade d'une infection de la gorge et mourut le 14 décembre 1799.


Action militaire dans la guerre française et indienne

En 1754, à l'âge de 21 ans, Washington mena l'escarmouche à Jumonville Glen et à la bataille de Great Meadows, après quoi il se rendit aux Français à Fort Necessity. Ce fut la seule fois où il se rendit à un ennemi au combat. Les pertes ont contribué au début de la guerre française et indienne, qui a eu lieu de 1756 à 1763.

Pendant la guerre, Washington devient aide de camp du général Edward Braddock. Braddock a été tué pendant la guerre et Washington a été reconnu pour son calme et sa cohésion.


La guerre française et indienne

George Washington était au centre de la guerre française et indienne. Les Français avaient commencé à essayer de s'étendre.

Lorsque cela a commencé à se produire, le gouverneur Dinwiddie a envoyé à Washington un message au commandant français qui montrait les revendications britanniques sur les terres dans lesquelles les Français s'étendaient.

En cours de route, il se lie d'amitié avec Tanacharison, un dirigeant indien influent, et tente de conclure une alliance au cas où la guerre éclaterait.

Les Français refusaient poliment de partir, ce qui a amené le général Dinwiddle à renvoyer Washington pour un deuxième voyage pour aider à soutenir une compagnie de l'Ohio qui construisait Fort Duquesne près de l'actuelle Pittsburgh.

Un petit détachement français serait découvert par Tanacharison et Washington les attaquerait par surprise. L'attaque a laissé Jumonville mort. Les Français ont riposté en attaquant et en capturant Washington à Fort Necessity.

Il serait autorisé à revenir avec sa force. Ces événements ont eu des conséquences internationales et ont abouti à la guerre française et indienne, également connue sous le nom de guerre de Sept Ans.

Washington était avec le général Edward Braddock lorsque les Français leur ont tendu une embuscade à la bataille de la Monongahela. L'embuscade fut un désastre pour les Britanniques.

Le général Braddock a été mortellement blessé et les Britanniques n'ont jamais réussi à se repérer suffisamment pour riposter. Washington a bravement parcouru le champ de bataille, ralliant les troupes britanniques et de Virginie à une retraite organisée.

En 1755, le gouverneur Dinwiddle a promu Washington au grade de colonel du régiment de Virginie et commandant en chef de toutes les forces levées dans la colonie de Sa Majesté.

Ce fut la première unité militaire à temps plein dans les colonies américaines. Washington a été chargé de protéger la frontière. Il a livré 20 batailles dans lesquelles il a perdu un tiers de ses hommes.

Il a défendu avec succès la frontière et la Virginie a subi moins de pertes que n'importe quelle autre colonie pendant la guerre.

Le colonel Washington participera à l'expédition Forbes puis se retirera de l'armée par la suite

Il a appris la tactique, la logistique et la stratégie britanniques. Bien qu'il n'ait jamais obtenu de commission britannique qu'il souhaitait, cette expérience le mettrait à la tête de l'armée continentale plus tard dans sa vie.


10 faits sur Washington et la guerre d'indépendance

Bien qu'il ait peu d'expérience dans le commandement de grandes forces militaires conventionnelles, la forte présence et le courage de Washington ont maintenu l'armée américaine suffisamment longtemps pour assurer la victoire à Yorktown et l'indépendance de sa nouvelle nation.

1. Washington a été nommé commandant de l'armée continentale le 14 juin 1775

Le 14 juin 1775, le deuxième congrès continental, répondant à la crise croissante près de Boston, ordonna à l'un de ses propres constituants, George Washington, de prendre le commandement de la nouvelle armée continentale. Non seulement Washington avait la plus grande expérience militaire parmi les délégués du Congrès, mais comme John Adams l'a souligné, il y avait aussi de grands avantages politiques à avoir quelqu'un en dehors de la Nouvelle-Angleterre pour prendre le commandement d'une force militaire qui était rassemblée autour de Boston et composée en grande partie de les Nouvelle-Angleterre.

Arrivé peu de temps après la fin de la bataille de Bunker Hill, Washington prit rapidement le commandement des forces hétéroclites entourant le siège de la garnison britannique dans la ville de Boston. Ce que Washington n'a pas réalisé à l'époque, c'est qu'il faudrait six longues années de bataille, de marche, de siège, de crises et de campements d'hiver avant que Washington n'ait la possibilité de retourner dans son bien-aimé Mount Vernon. En septembre 1781, alors que les forces américaines et françaises combinées se dirigeaient vers Yorktown, en Virginie, Washington a pu faire une brève visite à son domicile le long de la rivière Potomac. Au cours de cette visite, Washington et Rochambeau ont affiné leur plan pour vaincre les forces de Charles Cornwallis piégés dans la péninsule de York.

2. Avant sa nomination à la tête de l'armée continentale, Washington n'avait jamais commandé une grande armée sur le terrain

George Washington n'était que l'un des rares candidats considérés par le deuxième congrès continental à posséder une expérience militaire significative. Mais selon les normes européennes, l'expérience de Washington dans le commandement de grandes armées conventionnelles était inexistante. Avant la guerre des Français et des Indiens, Washington avait habilement commandé le Virginia Regiment, mais cette unité militaire provinciale n'avait jamais eu plus de 2 000 hommes dans ses rangs. En 1754, Washington commanda environ 100 soldats réguliers et 300 miliciens lors de la malheureuse bataille de Fort Necessity.

Malgré ce manque apparent d'expérience dans la gestion de grandes formations militaires, Washington a apporté un certain nombre de forces à son nouveau poste de commandant de l'armée continentale. Washington avait appris de nombreux principes de commandement importants auprès des officiers réguliers britanniques avec lesquels il marchait pendant la guerre indienne française et des manuels de l'armée britannique qu'il étudiait. Il a également été témoin de première main de la vulnérabilité des formations britanniques sur les terres frontalières accidentées et boisées qui prédominaient en Amérique du Nord. Sa verve, sa présence physique impressionnante et son instinct de commandement ont aidé à maintenir une force mal équipée qui a survécu à ses adversaires plus expérimentés. Et comme l'aurait dit Benjamin Franklin, « un planteur américain, qui n'avait jamais vu l'Europe, a été choisi par nous pour commander nos troupes, et a continué pendant toute la guerre. Cet homme vous a renvoyé chez vous, l'un après l'autre, cinq de vos meilleurs généraux, déconcertés, leurs têtes nues de lauriers, déshonorés même dans l'opinion de leurs employeurs.

Voilà pour l'expérience conventionnelle.

3. Washington et l'armée continentale ont échappé de peu à la destruction totale lors de la campagne de New York de 1776

Contrairement au siège réussi de Boston, les efforts pour défendre la ville de New York se sont soldés par un quasi-désastre pour l'armée continentale et la cause de l'indépendance. Dans ce qui s'est avéré être la plus grande bataille de la guerre d'Indépendance en termes de nombre total de combattants, les forces de Washington, le 22 août 1776, ont été flanquées de leurs positions au sommet des hauteurs de Gowanus (qui fait partie de l'actuel Brooklyn moderne) et vaincues à peu près par William Howe. 20 000 hommes de force sur Long Island.

Confronté à une puissante armée britannique sur son front et l'East River dans son dos, Washington formule rapidement un plan risqué pour sauver son armée menacée au sommet de Brooklyn Heights. Avec la menace constante que la Royal Navy entre dans l'East River et bloque son avenue de retraite, Washington a ordonné que tous les bateaux plats disponibles soient ramenés à sa position afin que l'armée puisse être déplacée vers Manhattan dans la nuit du 29 au 30 août. , 1776. Aidé par un brouillard providentiel qui masquait l'évacuation, Washington a réussi à déplacer les 9 000 de ses troupes à Manhattan sans perdre un homme et à réaliser un exploit militaire remarquable qui a stupéfié son ennemi britannique.

Au fur et à mesure que la campagne de New York progressait, les forces de Washington ont ensuite été défaites à la bataille de White Plains le 28 octobre 1776, puis à Fort Washington le 16 novembre 1776. La débâcle de Fort Washington a coûté aux Américains 59 tués et 2 837 autres capturés. Chassé de New York, l'armée fracturée et démoralisée de Washington battit en retraite à travers le New Jersey et en Pennsylvanie.

C'est au cours de ces jours sombres à la fin de 1776 que les mots de Thomas Paine dans l'American Crisis récemment publié sonnent le plus vrai - &ldquo leur pays, mais celui qui le tient mérite maintenant l'amour et les remerciements de l'homme et de la femme.&rdquo

4. Washington a traversé la rivière Delaware à deux reprises en décembre 1776

Le grand triomphe de Washington contre les forces hessoises à Trenton le 26 décembre 1776 est l'un des épisodes les plus connus de la guerre d'Indépendance. (Carte: Bataille de Trenton) Craignant une contre-attaque des réguliers britanniques, Washington repoussa ses guerriers fatigués et ses captifs gelés de Hesse du côté de la Pennsylvanie de la rivière Delaware.

Cette seule victoire sur une garnison de Hesse suffirait-elle à soutenir le moral et l'inspiration de la cause patriote assiégée ? Encouragé par les informations faisant état de la confusion générale des ennemis dans le New Jersey et d'une campagne réussie pour étendre les enrôlements de nombreux soldats prêts dans ses rangs, Washington décida de reprendre l'initiative. Déterminé à étendre son succès initial, Washington a ramené son armée et son artillerie à travers le Delaware gelé le 30 décembre 1776 et dans une position forte le long du ruisseau Assunpink à l'extérieur de Trenton. C'est ici que Washington attendait l'arrivée du général Charles Cornwallis, une force de 8 000 Redcoats et Hessians.

Dédaignant toute manœuvre compliquée, un Cornwallis confiant ordonna trois assauts frontaux successifs le 2 janvier 1777, par ses grenadiers de Hesse et ses réguliers britanniques. Chaque attaque à travers les ponts et gués étroits d'Assunpink a été repoussée avec de lourdes pertes en vies humaines. Les pertes étaient si lourdes qu'un soldat a remarqué que le pont à son front "avait l'air rouge comme du sang, avec leurs tués et blessés et leurs manteaux rouges".Carte: Bataille de Second Trenton)

Avec le début rapide d'une veille d'hiver précoce, Cornwallis a ordonné la cessation des actions offensives. Sûr d'une victoire le lendemain, le général britannique se vante d'avoir « maintenant sauvé le vieux renard ». Nous irons le chercher dans la matinée. » Malheureusement pour Cornwallis, le soleil du matin qui illuminait les camps américains vides prouva que le &ldquoold fox» était parti. Pendant la nuit, Washington avait volé une marche et avait fait marcher son armée vers le nord jusqu'à Princeton où les Américains remportèrent une nouvelle fois la victoire le 3 janvier 1777 (Carte: bataille de Princeton).

Les victoires de Trenton et de Princeton ont non seulement contribué à remonter le moral de l'armée américaine et à encourager le recrutement, mais ces actions audacieuses ont également fortement impressionné les Français qui pesaient activement leur implication dans la guerre.

5. Le programme d'inoculation de la variole à Washington a été l'une de ses meilleures décisions de la guerre

Jusqu'à l'époque moderne, la maladie, et non les balles, les baïonnettes ou les coups de canon, avait été le grand tueur de soldats dans toutes les armées. En 1775, la variole avait tellement dévasté l'armée américaine au Canada que John Adams a déploré que "la variole soit dix fois plus terrible que les Britanniques, les Canadiens et les Indiens réunis".

Ayant survécu à son propre combat contre la variole en 1751, Washington savait parfaitement comment la maladie pouvait voler la cause d'une armée viable. Non seulement la variole tuerait les soldats dans les rangs, mais la menace d'infection a également fait fuir de nombreuses recrues dont dépendait l'armée de Washington.

À partir de l'hiver 1777 à Morristown, New Jersey, Washington a pris la décision audacieuse et controversée de faire vacciner les soldats de son armée contre l'infection par la variole en utilisant une technique appelée variolation. Plus tard, pendant le campement d'hiver à Valley Forge, Washington est allé encore plus loin, exigeant que toute son armée soit inoculée, une action qui nécessitait un grand secret puisque les soldats inoculés étaient frappés d'incapacité pendant un certain temps. Selon certains rapports, les décès dus à la variole dans les rangs sont passés de 17% de tous les décès à un minimum de 1% de tous les décès signalés, ce qui représente une réduction considérable.

L'historienne Elizabeth Fenn, auteur de Pox Americana : la grande épidémie de variole de 1775-1782, affirme que « la résolution non annoncée et peu reconnue de Washington d'inoculer les forces continentales doit sûrement être au rang des décisions les plus importantes de la guerre »

6. Les problèmes d'approvisionnement sont devenus l'un des plus grands défis de Washington

L'un des plus anciens adages militaires est que les amateurs étudient la tactique tandis que les guerriers professionnels étudient la logistique. Comme pour toutes les campagnes militaires, pourvoir aux vastes besoins matériels d'une armée sur le terrain, il faut se concentrer sur l'organisation et la gestion efficace de l'approvisionnement. Malheureusement pour Washington et l'armée continentale, une mauvaise chaîne d'approvisionnement est devenue un problème chronique qui a eu un impact négatif sur l'efficacité au combat. Le biographe Ron Chernow déclare que "rarement dans l'histoire, un général a été handicapé par des conditions de vie aussi infirmes". Il a dû à plusieurs reprises exhorter le Congrès et les treize États à remédier aux pénuries désespérées d'hommes, de chaussures, de chemises, de couvertures et de poudre à canon. Cela signifiait faire face à des États égoïstes et apathiques et à l'incompétence bureaucratique au Congrès. Il a travaillé sous une tension terrible qui aurait détruit un homme de moindre importance.

Nulle part les problèmes d'approvisionnement n'étaient plus évidents et onéreux que pendant le campement d'hiver de Valley Forge en 1777-1778. Plutôt que de la neige et des températures glaciales, c'est en fait le temps pluvieux et tempéré de Valley Forge qui a transformé les routes environnantes en boue, entravant davantage un réseau d'approvisionnement déjà ténu.

Les agriculteurs locaux étaient plus susceptibles d'envoyer leurs denrées alimentaires et leurs fournitures aux Britanniques voisins qui avaient des devises fortes à offrir en retour. L'armée continentale, par comparaison, ne pouvait offrir le paiement qu'en papier-monnaie fortement dévalué ou via des reconnaissances de dette. Washington est devenu si préoccupé par le mauvais état des approvisionnements qu'il a nommé le général Nathanael Greene comme son nouveau quartier-maître. Greene, qui était initialement préoccupé par ce travail ingrat, a révisé le système d'approvisionnement inefficace et a considérablement amélioré l'état de l'armée continentale grâce à ses efforts.

7. Mount Vernon a échappé à la destruction en 1781, mais la méthode utilisée pour assurer sa sécurité a alarmé Washington

En avril 1781, le sloop de guerre britannique HMS Savage a jeté l'ancre de manière menaçante dans la rivière Potomac près de la maison de plantation de George Washington à Mount Vernon. Le Savage, sous le commandement du capitaine Thomas Graves, avait fait des raids le long du Potomac et exigeait maintenant que le domaine du général fournisse au sloop une "grande provision de provisions". probablement avoir été incendié comme d'autres maisons de plantation à proximité l'avaient été.

Alors que le Savage était ancré près du rivage, dix-sept esclaves intrépides de Mount Vernon se sont dirigés vers le navire et ont gagné leur liberté en arrivant sur le pont du navire de guerre. Lund Washington, cousin éloigné et directeur du domaine de George Washington, a d'abord pensé résister à cet ultimatum selon les instructions de son maître, mais a ensuite accepté de fournir des moutons, des porcs et "une abondante quantité d'autres articles" au Sauvage, en partie pour tenter de reconquérir le esclaves en fuite. Le capitaine Graves accepta volontiers les fournitures, épargna la plantation et refusa de rendre les esclaves.

Washington, une fois qu'il a appris la décision de Lundôr de fournir des fournitures à l'ennemi, était furieux. De son quartier général à New Windsor, New York, il écrivit à Lund et rejeta toute préoccupation importante concernant les esclaves évadés, mais nota que « cela aurait été une circonstance moins douloureuse pour moi, d'avoir entendu, qu'en conséquence de votre non-respect de [à la demande du HMS Savage], ils avaient brûlé ma maison et mis la plantation en ruines.

8. Avant sa victoire décisive à Yorktown, l'armée américaine était au bord de l'effondrement total

Des années de dépenses militaires galopantes, de mauvaise gestion économique et d'hyperinflation alimentées par une campagne britannique réussie pour inonder les colonies de faux billets avaient laissé les coffres financiers américains à nu. Washington, dans une lettre à John Laurens en France, déclara en janvier 1781 qu'il ne pouvait même pas payer les coéquipiers qui devaient ravitailler ses troupes. Un Washington sombre et frustré a admis que "nous sommes à bout de nerfs, et que maintenant ou jamais notre délivrance doit venir". en 1781, tout ajoutait au sentiment de défaite imminente.

Fin mai 1781, la situation à Washington et le sort de la cause américaine commencèrent à s'améliorer rapidement. Le comte de Rochambeau, commandant des troupes françaises en Amérique, informa Washington que la France avait fait un don de 6 000 000 de livres à l'armée continentale. Mais ce sont les nouvelles que Rochambeau n'a pas initialement partagées avec Washington qui ont eu un impact encore plus grand. La flotte française, opérant maintenant en force dans les eaux nord-américaines, avait été secrètement dirigée vers le Chesapeake et une réelle opportunité de vaincre la force de Cornwallis existait maintenant. Washington, qui s'était obstinément fixé sur l'attaque de la base britannique de New York, s'est rallié au plan de Rochambeau et a déplacé son armée vers le sud en Virginie. Le 5 septembre 1781, la flotte française commandée par l'amiral de Grasse repousse la flotte britannique envoyée pour relever Cornwallis. Le piège était maintenant tendu. Le siège de Yorktown a commencé le 28 septembre 1781 et s'est terminé par une victoire franco-américaine le 19 octobre 1781 et ndash la bataille décisive de la guerre d'Indépendance.

9. Washington a habilement réprimé une rébellion militaire croissante

Bien qu'il ait remporté une victoire décisive à la bataille de Yorktown en octobre 1781, les menaces contre la cause patriotique se sont poursuivies. En mars 1783, un nombre croissant d'officiers militaires américains, découragés par le manque de solde régulier et de soutien financier continu, ont commencé à discuter ouvertement des options qui comprenaient un démantèlement aveugle de l'armée ou peut-être même une démonstration de force militaire dirigée directement vers le Congrès.

Washington, qui a appris la « conspiration de Newburgh » par une circulaire imprimée du camp, est apparu lors d'une réunion le 15 mars 1783 et a défié le groupe d'officiers réunis. &ldquoMon Dieu ! Que peut avoir en vue cet écrivain en recommandant de telles mesures ! Peut-il être un ami de l'armée ? Peut-il être un ami de ce pays ? N'est-il pas plutôt un ennemi insidieux ? » Vers la fin de son discours, Washington fouilla dans sa poche pour récupérer une paire de lunettes et, dans un geste théâtral, fit remarquer que « je suis devenu non seulement gris, mais presque aveugle au service de mon pays. » Cette démonstration d'abnégation de la part de leur chef de longue date a profondément affecté de nombreux officiers qui, à leur tour, ont abandonné leurs pensées de trahison et ont rendu l'affection évidente de leur chef.

10. La plus grande démonstration de puissance de Washington a été sa capitulation

Le 23 décembre 1783, Washington entra dans la maison d'État d'Annapolis, dans le Maryland, et céda sa commission militaire à un Congrès reconnaissant. Devant les membres du Congrès réunis, Washington a déclaré : « Ayant maintenant terminé le travail qui m'a été confié, je me retire du grand théâtre d'Action & mdashand faisant mes adieux affectueux à cet auguste corps sous les ordres duquel j'ai si longtemps agi, j'offre ici ma commission, et prendre congé de tous les emplois de la vie publique.&rdquo

L'histoire regorge d'exemples après exemples de commandants militaires s'emparant du pouvoir politique en période de révolution et Julius Caesar, Oliver Cromwell, Napoléon Bonaparte, Mao Zedong et Mouammar Kadhafi ne sont que quelques-uns des exemples les plus connus. Nous tenons pour acquis aujourd'hui que les forces armées des États-Unis sont subordonnées au pouvoir civil, mais au XVIIIe siècle, il était loin d'être certain qu'un général céderait simplement le pouvoir à une autorité civile. Mais pour George Washington, le contrôle civil de l'armée était au cœur de ses convictions. La démission de Washington a signalé au monde et au peuple américain que cette nouvelle nation serait fondée sur des principes différents.

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On sait peu de choses sur l'enfance de Washington, qui a favorisé de nombreuses fables que les biographes ultérieurs ont fabriquées pour combler le vide. Parmi celles-ci figurent les histoires selon lesquelles Washington a jeté un dollar en argent à travers le Potomac et après avoir coupé le cerisier du prix de son père, il a ouvertement avoué le crime.

On sait que de sept à 15 ans, Washington a été scolarisé à la maison et a étudié avec le sexton de l'église locale et plus tard un maître d'école en mathématiques pratiques, géographie, latin et anglais classiques.

Mais une grande partie des connaissances qu'il utiliserait le reste de sa vie provenait de sa connaissance des bûcherons et du contremaître de la plantation. Au début de son adolescence, il maîtrisait la culture du tabac, l'élevage et l'arpentage.

Washington&# x2019s père est mort quand il avait 11 ans et il est devenu le pupille de son demi-frère, Lawrence, qui lui a donné une bonne éducation. Lawrence avait hérité de la famille et possédait Little Hunting Creek Plantation et avait épousé Anne Fairfax, la fille du colonel William Fairfax, patriarche de la famille aisée Fairfax. Sous sa tutelle, Washingtonਊ été scolarisé dans les aspects les plus raffinés de la culture coloniale.

En 1748, alors qu'il avait 16 ans,&# xA0Washington&# xA0voyagé avec un groupe d'arpentage tracer des terres en Virginie&# x2019s territoire de l'ouest.L'année suivante, aidé par Lord Fairfax, Washington a reçu une nomination en tant qu'arpenteur officiel du comté de Culpeper.&# xA0

Pendant deux ans, il fut très occupé à arpenter les terres des comtés de Culpeper, Frederick et Augusta. L'expérience l'a rendu ingénieux et a endurci son corps et son esprit. Cela a également piqué son intérêt pour les propriétés foncières occidentales, un intérêt qui a duré toute sa vie avec des achats de terres spéculatifs et une conviction que l'avenir de la nation résidait dans la colonisation de l'Occident.

En juillet 1752, le frère de Washington, Lawrence, mourut de la tuberculose, faisant de lui l'héritier présomptif des terres de Washington. Lawrence&# x2019s enfant unique, Sarah, est décédé deux mois plus tard et Washington est devenu le chef de l'un des domaines les plus importants de Virginia&aposs, Mount Vernon. Il avait 20 ans. 

Tout au long de sa vie, il considérait l'agriculture comme l'une des professions les plus honorables et il était le plus fier de Mount Vernon.


6. Washington a acheté des dents humaines à des Afro-Américains

Au fond de l'un des livres de comptes de Washington se trouve une entrée qui détaille l'achat par Washington de neuf dents à des « Noirs » pour 122 shillings. On ne sait pas encore si les dents fournies par les esclaves de Mount Vernon étaient simplement vendues au dentiste Dr Jean-Pierre Le Mayeur ou si elles étaient destinées à George Washington. Étant donné que Washington a payé pour les dents, cela suggère qu'elles étaient soit pour son propre usage, soit pour quelqu'un de sa famille. Il est important de noter que même si Washington a payé ces esclaves pour leurs dents, cela ne signifie pas qu'ils avaient une réelle possibilité de refuser sa demande.


Carrière militaire et politique prérévolutionnaire de George Washington

Les traditions des exploits de John Washington en tant que combattant indien et les discours de Lawrence Washington sur les jours de service ont contribué à imprégner George d'ambition militaire. Juste après la mort de Lawrence, le lieutenant. Le gouverneur Robert Dinwiddie a nommé George adjudant pour le district sud de la Virginie à 100 £ par an (novembre 1752). En 1753, il devint adjudant du Northern Neck and Eastern Shore. Plus tard cette année-là, Dinwiddie a jugé nécessaire d'avertir les Français de renoncer à leurs empiètements sur les terres de la vallée de l'Ohio revendiquées par la couronne. Après avoir envoyé un messager qui n'a pas réussi à atteindre l'objectif, il a décidé d'envoyer Washington. Le jour où il reçut ses ordres, le 31 octobre 1753, Washington partit pour les postes français. Son groupe se composait d'un Hollandais pour servir d'interprète, de l'expert éclaireur Christopher Gist comme guide, et de quatre autres, dont deux commerçants expérimentés avec les Indiens. Théoriquement, la Grande-Bretagne et la France étaient en paix. En fait, la guerre était imminente, et le message de Dinwiddie était un ultimatum : les Français doivent sortir ou être mis dehors.

Le voyage s'est avéré rude, périlleux et futile. Le groupe de Washington a quitté ce qui est maintenant Cumberland, Maryland, à la mi-novembre et, malgré le temps hivernal et les obstacles de la nature sauvage, a atteint Fort LeBoeuf, à ce qui est maintenant Waterford, Pennsylvanie, à 20 miles (32 km) au sud du lac Érié, sans retard. Le commandant français était courtois mais catégorique. Comme Washington l'a rapporté, ses officiers « m'ont dit que c'était leur dessein absolu de prendre possession de l'Ohio, et par Dieu, ils le feraient ». Désireux de rapporter cette nouvelle alarmante, Washington se précipita avec Gist. Il a eu de la chance d'être revenu vivant. Un Indien leur a tiré dessus à 15 pas mais a raté. Lorsqu'ils ont traversé la rivière Allegheny sur un radeau, Washington a été jeté dans le ruisseau rempli de glace mais s'est sauvé en attrapant l'un des bois. Cette nuit-là, il se figea presque dans ses vêtements mouillés. Il atteignit Williamsburg, en Virginie, le 16 janvier 1754, où il rédigea à la hâte un compte rendu du voyage. Dinwiddie, qui s'efforçait de convaincre la couronne de la gravité de la menace française, le fit imprimer, et lorsqu'il l'envoya à Londres, il fut réimprimé sous trois formes différentes.

Le gouverneur entreprenant planifia aussitôt une expédition pour tenir le pays de l'Ohio. Il nomma Joshua Fry colonel d'un régiment provincial, nomma Washington lieutenant-colonel et les chargea de recruter des troupes. Deux agents de la Ohio Company, que Lawrence Washington et d'autres avaient formée pour développer des terres sur le cours supérieur du Potomac et de l'Ohio, avaient commencé à construire un fort dans ce qui deviendra plus tard Pittsburgh, en Pennsylvanie. Dinwiddie, prêt à se lancer dans sa propre guerre, envoya Washington avec deux compagnies pour renforcer ce poste. En avril 1754, le lieutenant-colonel partit d'Alexandrie avec environ 160 hommes à ses côtés. Il marcha jusqu'à Cumberland seulement pour apprendre que les Français avaient anticipé le coup britannique qu'ils avaient pris possession du fort de la Ohio Company et l'avaient rebaptisé Fort Duquesne. Heureusement, les Indiens de la région ont offert leur soutien. Washington a donc lutté prudemment jusqu'à environ 40 miles (60 km) de la position française et a érigé son propre poste à Great Meadows, près de ce qui est maintenant Confluence, en Pennsylvanie. De cette base, il fit une attaque surprise (28 mai 1754) contre un détachement avancé de 30 Français, tuant le commandant Coulon de Jumonville et neuf autres et faisant des prisonniers le reste. La guerre française et indienne avait commencé.

Washington reçut aussitôt une promotion au rang de colonel à part entière et fut renforcé, commandant un corps considérable de troupes de Virginie et de Caroline du Nord, avec des auxiliaires indiens. Mais son attaque fit bientôt tomber sur lui toute la force française. Ils ont conduit ses 350 hommes dans le fort de Great Meadows (Fort Necessity) le 3 juillet, l'ont assiégé avec 700 hommes et, après une journée de combat, l'ont contraint à se rendre. La construction du fort avait été une erreur, car il se trouvait au fond d'un ruisseau gorgé d'eau, était commandé sur trois côtés par des élévations boisées qui s'en approchaient de près et était trop éloigné des supports de Washington. Les Français ont accepté de laisser les colons désarmés retourner en Virginie avec les honneurs de la guerre, mais ils ont obligé Washington à promettre que la Virginie ne construirait pas un autre fort sur l'Ohio pendant un an et à signer un papier reconnaissant la responsabilité de "l'assassinat" de Jumonville, un mot que Washington a expliqué plus tard qu'il n'avait pas bien compris. Il retourna en Virginie, chagriné mais fier, pour recevoir les remerciements de la Maison des Bourgeois et découvrir que son nom avait été mentionné dans les gazettes de Londres. Sa remarque dans une lettre à son frère selon laquelle « j'ai entendu les balles siffler et croyez-moi, il y a quelque chose de charmant dans le son » a été commentée avec humour par l'auteur Horace Walpole et sarcastiquement par le roi George II.

L'arrivée du général Edward Braddock et de son armée en Virginie en février 1755, dans le cadre du triple plan de campagne qui prévoyait son avance sur Fort Duquesne et à New York, la capture de Fort Niagara par le gouverneur William Shirley et la capture de Sir William Johnson de Crown Point, a apporté à Washington de nouvelles opportunités et responsabilités. Il avait démissionné de sa commission en octobre 1754 en ressentiment du traitement méprisant et du sous-paiement des officiers coloniaux et en particulier à cause d'un ordre sans tact du bureau de guerre britannique selon lequel les officiers provinciaux de quelque grade que ce soit seraient subordonnés à tout officier détenant la commission du roi. Mais il désirait ardemment participer à la guerre « mes penchants, écrit-il à un ami, sont fortement courbés par les armes ». Lorsque Braddock montra l'appréciation de ses mérites et l'invita à se joindre à l'expédition en tant qu'aide de camp personnel, avec le titre de courtoisie de colonel, il accepta donc. Son autonomie, sa décision et sa maîtrise sont vite devenus évidents.

À table, il avait de fréquents différends avec Braddock, qui, lorsque les entrepreneurs ne livraient pas leurs fournitures, attaquaient les coloniaux comme étant couchés et malhonnêtes tandis que Washington les défendait chaleureusement. Sa liberté d'expression est la preuve de l'estime de Braddock. Braddock a accepté le conseil imprudent de Washington de diviser son armée, en laissant la moitié de celle-ci se charger des wagons lents et du train de bétail et en faisant avancer l'autre moitié contre Fort Duquesne à un rythme rapide. Washington a eu de la fièvre en juin mais a rejoint l'avant-garde dans un wagon couvert le 8 juillet, a supplié de diriger la marche sur Fort Duquesne avec ses alliés de Virginie et d'Inde, et était aux côtés de Braddock lorsque le 9 juillet, l'armée a été prise en embuscade et sanglante. vaincu.

Dans cette défaite, Washington montra la combinaison de sang-froid et de détermination, l'alliance d'une énergie indomptable avec un sang-froid complet, qui fut le secret de tant de ses succès. Si malade qu'il dut se servir d'un oreiller au lieu d'une selle et que Braddock ordonna à son valet de corps de veiller particulièrement sur lui, Washington était pourtant partout à la fois. Au début, il suivit Braddock alors que le général tentait courageusement de rallier ses hommes pour avancer ou reculer, la voie la plus sage que les circonstances permettaient. Puis il remonte pour ramener les Virginiens par derrière et les rallie avec effet sur le flanc. À lui était en grande partie due la fuite de la force. Son exposition de sa personne était aussi imprudente que celle de Braddock, qui a été mortellement blessé sur son cinquième cheval. Washington a eu deux chevaux abattus sous lui et ses vêtements coupés de quatre balles sans être blessé. Il était au lit de mort de Braddock, a aidé à ramener les troupes et a été récompensé en étant nommé, en août 1755, alors qu'il n'avait encore que 23 ans, commandant de toutes les troupes de Virginie.

Mais aucune partie de son service ultérieur n'était remarquable. Constatant qu'un capitaine du Maryland qui détenait une commission royale ne lui obéirait pas, il se dirigea vers le nord en février 1756 jusqu'à Boston pour que la question soit réglée par le commandant en chef en Amérique, le gouverneur Shirley, et, portant une lettre de Dinwiddie, n'eut aucune difficulté. en portant son point. A son retour, il s'enfonça dans une multitude de déboires. Il devait protéger une frontière faible et peu peuplée de près de 650 km de long avec seulement quelque 700 troupes coloniales indisciplinées, faire face à une législature peu disposée à le soutenir, faire face aux attaques contre l'ivresse et l'inefficacité des soldats. , et à endurer les épreuves constantes de la nature sauvage. Il n'est pas étrange qu'en 1757 sa santé se détériore et que dans les dernières semaines de cette année-là, il était si malade d'un « flux sanguin » (dysenterie) que son médecin lui ordonna de rentrer chez lui à Mount Vernon.

Au printemps de 1758, il s'était suffisamment rétabli pour reprendre ses fonctions de colonel à la tête de toutes les troupes de Virginie. Dans le cadre du grand balayage de plusieurs armées organisé par l'homme d'État britannique William Pitt l'Ancien, le général John Forbes a mené une nouvelle avancée sur Fort Duquesne. Forbes a décidé de ne pas utiliser la route de Braddock mais d'en couper une nouvelle à l'ouest de Raystown, en Pennsylvanie. Washington désapprouve la route mais joue un rôle important dans le mouvement. À la fin de l'automne, les Français évacuèrent et brûlèrent Fort Duquesne, et Forbes éleva Fort Pitt sur le site. Washington, qui venait d'être élu à la Chambre des bourgeois, a pu démissionner avec le grade honorifique de général de brigade.

Bien que ses officiers aient regretté « la perte d'un si excellent commandant, d'un ami si sincère et d'un compagnon si affable », il a quitté le service avec un sentiment de frustration. Il avait trouvé la guerre excessivement lente. La législature de Virginie avait été mesquine dans l'argent des votes, les recrues de Virginie s'étaient manifestées à contrecœur et s'étaient révélées de piètre qualité – Washington avait pendu quelques déserteurs et en avait lourdement flagellé d'autres. La Virginie lui a donné moins de solde que les autres colonies n'ont offert à leurs troupes. Désirant une commission régulière comme celle de son demi-frère Lawrence, il demanda en vain au commandant britannique en Amérique du Nord, Lord Loudoun, de tenir une promesse que Braddock lui avait faite. Ambitieux tant pour le rang que pour l'honneur, il montrait une vigueur quelque peu stridente à affirmer ses désirs et à se plaindre lorsqu'ils étaient niés. Il retourna à Mount Vernon quelque peu désabusé.


Direction révolutionnaire de George Washington

Le choix de Washington comme commandant en chef des forces militaires de toutes les colonies a immédiatement suivi les premiers combats, bien qu'il ne fût nullement inévitable et qu'il fût le produit de forces en partie artificielles. Les délégués de Virginie différaient sur sa nomination. Edmund Pendleton était, selon John Adams, « très complet et clair contre cela », et Washington lui-même a recommandé le général Andrew Lewis pour le poste. C'était principalement le fruit d'un marché politique par lequel la Nouvelle-Angleterre offrait à Virginia le commandement en chef comme prix pour l'adoption et le soutien de l'armée de la Nouvelle-Angleterre. Cette armée s'était rassemblée à la hâte et en force autour de Boston immédiatement après l'affrontement des troupes britanniques et des minutemen américains à Lexington et Concord le 19 avril 1775. Lorsque le deuxième Congrès continental se réunit à Philadelphie le 10 mai, l'une de ses premières tâches fut de trouver un leadership permanent pour cette force. Le 15 juin, Washington, dont le conseil militaire s'était déjà avéré précieux dans deux comités, a été nommé et choisi à l'unanimité. Au-delà des considérations notées, il a dû être choisi pour le fait que la Virginie se tenait avec le Massachusetts comme l'une des colonies les plus puissantes que sa nomination augmenterait le zèle des gens du Sud qu'il avait acquis une réputation durable dans la campagne de Braddock et que son sang-froid , le sens et la résolution avaient impressionné tous les délégués. La scène de son élection, avec Washington s'élançant modestement dans une pièce voisine et John Hancock rougissant de mortification jalouse, impressionnera toujours l'imagination historique, de même que la scène du 3 juillet 1775, lorsque, faisant rouler son cheval sous un orme devant les troupes défilèrent sur Cambridge Common, il tira son épée et prit le commandement de l'armée investissant Boston. La nouvelle de Bunker Hill lui était parvenue avant qu'il ne soit à une journée de voyage de Philadelphie, et il avait exprimé sa confiance en la victoire lorsqu'on lui avait expliqué comment la milice s'était battue. En acceptant la commande, il a refusé tout paiement au-delà de ses dépenses et a demandé à « chaque gentleman dans la pièce » de témoigner qu'il s'en est déclaré inapte. Aussitôt, il fit preuve d'une détermination et d'une énergie caractéristiques en organisant les volontaires bruts, en collectant des provisions et des munitions, et en ralliant le Congrès et les colonies à son soutien.

La première phase du commandement de Washington couvrait la période allant de juillet 1775 à l'évacuation britannique de Boston en mars 1776. Au cours de ces huit mois, il imposa la discipline à l'armée, qui, à un effectif maximum dépassant légèrement 20 000, traita avec des subordonnés qui, comme l'a dit John Adams. , se disputa « comme des chats et des chiens » et il maintint vigoureusement le siège en vie. Ayant lui-même planifié une invasion du Canada par le lac Champlain, qui serait confiée au général Philip Schuyler, il approuva chaleureusement la proposition de Benedict Arnold de marcher vers le nord le long de la rivière Kennebec dans le Maine et de prendre Québec. Donnant à Arnold 1 100 hommes, il lui a demandé de faire tout son possible pour se concilier les Canadiens. Il était également actif en encourageant les corsaires à attaquer le commerce britannique. Aussi vite que les moyens offerts, il renforça son armée avec des munitions et des canons de siège, faisant venir de l'artillerie lourde de Fort Ticonderoga, New York, sur les routes gelées au début de 1776. Sa position était d'abord précaire, car la rivière Charles perçait le centre de ses lignes investissant Boston. Si le général britannique, Sir William Howe, avait audacieusement déplacé ses 20 régiments de vétérans en amont, il aurait peut-être percé l'armée de Washington et ramené l'une ou l'autre aile à la destruction. Mais tout le général était du côté de Washington. Voyant que Dorchester Heights, juste au sud de Boston, commandait la ville et le port et que Howe n'avait pas réussi à l'occuper, il s'en empara dans la nuit du 4 mars 1776, plaçant ses canons Ticonderoga en position. Le commandant de la marine britannique déclara qu'il ne pourrait pas rester si les Américains n'étaient pas délogés, et Howe, après qu'une tempête eut perturbé ses plans d'assaut, évacua la ville le 17 mars. Il laissa 200 canons et de précieux stocks d'armes légères et de munitions. Après avoir récupéré son butin, Washington se précipita vers le sud pour prendre la défense de New York.

Washington avait remporté le premier tour, mais il restait cinq années de guerre, au cours desquelles la cause américaine frôla à plusieurs reprises le désastre complet. Il est incontestable que la force de caractère de Washington, sa capacité à conserver la confiance de l'armée et du peuple et à diffuser son propre courage parmi eux, son activité incessante et son fort bon sens ont constitué les principaux facteurs de la victoire américaine. Il n'était pas un grand tacticien : comme Jefferson le dira plus tard, il « échoua souvent sur le terrain », il se rendit parfois coupable de graves bévues militaires, la principale étant sa prise de position à Long Island, New York, en 1776 qui exposait tout son l'armée pour capturer le moment où elle a été vaincue. Au début, il était douloureusement inexpérimenté, les combats sauvages de la guerre française n'ayant rien fait pour lui apprendre la stratégie de manœuvrer des armées entières. L'un de ses principaux défauts était sa tendance à subordonner son propre jugement à celui des généraux qui l'entouraient à chaque moment critique, avant Boston, avant New York, avant Philadelphie et dans le New Jersey, il convoqua un conseil de guerre et dans presque tous les instance a accepté sa décision. Naturellement audacieux et fringant - comme il l'a prouvé à Trenton et à Princeton, ainsi qu'à Germantown - il a adopté à plusieurs reprises des tactiques évasives et dilatoires sur les conseils de ses associés. esprit. Lorsque le moment propice est arrivé, il a planifié les mouvements rapides qui ont mis fin à la guerre.

Un élément de la force de Washington était sa sévérité en tant que disciplinaire. L'armée diminuait et se reconstituait continuellement, la politique gouvernait en grande partie la sélection des officiers par le Congrès et les États, et les forces mal nourries, mal vêtues et mal payées étaient souvent à moitié abattues par la maladie et mûres pour la mutinerie. Les troupes de chacune des trois sections, la Nouvelle-Angleterre, les États du milieu et le Sud, montraient une jalousie déplorable envers les autres. Washington était rigoureux pour briser les hommes lâches, inefficaces et malhonnêtes et s'est vanté devant Boston d'avoir «fait une assez bonne sorte de slam parmi ce genre d'officiers». Les déserteurs et les pillards ont été fouettés, et Washington a érigé une fois une potence de 12 mètres de haut, écrivant : « Je suis déterminé si je peux être justifié dans la procédure, d'en accrocher deux ou trois, comme exemple pour les autres. Dans le même temps, le commandant en chef gagna le dévouement de nombre de ses hommes par son ardeur à exiger un meilleur traitement pour eux de la part du Congrès. Il s'est plaint de leurs courtes rations, déclarant une fois qu'ils étaient obligés de « manger toutes sortes de nourriture pour chevaux, à l'exception du foin ».

Le chapitre le plus sombre de la direction militaire de Washington s'ouvrit lorsque, atteignant New York en avril 1776, il plaça la moitié de son armée, environ 9 000 hommes, sous Israël Putnam, sur la position périlleuse de Brooklyn Heights, Long Island, où une flotte britannique à l'Est River pourrait leur couper la retraite.Il passa quinze jours en mai avec le Congrès continental à Philadelphie, discutant ensuite de la question de l'indépendance. Son retour à New York n'a précédé que de peu l'arrivée de l'armée britannique sous Howe, qui a fait son campement principal sur Staten Island jusqu'à ce que toute sa force de près de 30 000 personnes puisse être mobilisée. Le 22 août 1776, Howe a déplacé environ 20 000 hommes vers la baie de Gravesend à Long Island. Quatre jours plus tard, envoyant la flotte sous le commandement de son frère l'amiral Richard Howe pour faire une feinte contre la ville de New York, il lança une force écrasante le long de routes faiblement protégées contre le flanc américain. Les patriotes ont été déjoués, vaincus et ont subi une perte totale de 5 000 hommes, dont 2 000 ont été capturés. Toute leur position aurait pu être emportée d'assaut, mais, heureusement pour Washington, le général Howe a tardé. Tandis que l'ennemi s'attardait, Washington réussit, sous couvert d'un épais brouillard, à transporter les forces restantes de l'autre côté de l'East River jusqu'à Manhattan, où il prit une position fortifiée. Les Britanniques, débarquant subitement sur la partie basse de l'île, repoussent les Américains dans un affrontement marqué par une lâcheté honteuse de la part des troupes du Connecticut et autres. Dans une série d'actions, Washington a été contraint de se diriger vers le nord, plus d'une fois en danger de capture, jusqu'à ce que la perte de ses deux forts de la rivière Hudson, dont l'un avec 2 600 hommes, l'oblige à se retirer de White Plains de l'autre côté de la rivière dans le New Jersey. Il se retira vers la rivière Delaware tandis que son armée fondait, jusqu'à ce qu'il semble que la résistance armée aux Britanniques était sur le point d'expirer.


George Washington : la vie avant la présidence

John Washington, l'arrière-grand-père de George, atteignit le Nouveau Monde en 1657, s'installant en Virginie. Il existe peu d'informations définitives sur les ancêtres de George avant son père, mais ce que l'on sait, c'est qu'au moment où George est né d'Augustine et de Mary Washington le 22 février 1732, la famille faisait partie de l'échelon inférieur de la classe dirigeante de Virginie. Il était l'aîné du deuxième mariage d'Augustin, il y avait deux fils du premier. L'agriculture et la spéculation foncière avaient apporté à la famille une prospérité modérée. Cependant, lorsque George avait onze ans, sa famille a subi un terrible revers. Augustine est tombé gravement malade après avoir arpenté ses terres lors d'une longue randonnée par mauvais temps. Ironiquement, les mêmes circonstances ont tué George près de sept décennies plus tard.

Sa mère, Mary, une femme dure et déterminée, s'est battue pour garder la maison et le foyer ensemble. Elle espérait envoyer George à l'école en Angleterre, mais ces plans ont été avortés et le garçon n'a jamais reçu plus que l'équivalent d'une éducation élémentaire. Bien que George soit timide et peu alphabétisé, c'était un enfant grand, fort et beau. Son demi-frère Lawrence, de quatorze ans l'aîné de George, veillait sur lui. Lawrence a conseillé le garçon sur son avenir et l'a présenté à Lord Fairfax, chef de l'une des familles les plus puissantes de Virginie.

Malgré la maigre éducation de George, il avait trois grandes forces : la motivation ambitieuse de sa mère, un charme timide et un don pour les mathématiques. Lord Fairfax a discerné les trois traits et a invité le jeune de seize ans à se joindre à une équipe d'hommes arpentant les terres de Fairfax dans la région de la vallée de Shenandoah dans la colonie de Virginie. C'était le premier vrai voyage du jeune homme loin de chez lui, et il a prouvé sa valeur lors du voyage en pleine nature, aidant les arpenteurs tout en apprenant leur métier. L'arpentage offrait à George des salaires décents, des possibilités de voyage et du temps loin de sa mère stricte et exigeante. À dix-sept ans, il s'est lancé seul dans le domaine de l'arpentage.

Cependant, l'année suivante, la tragédie a de nouveau rendu visite à la famille Washington : le demi-frère et mentor bien-aimé de George, Lawrence, a contracté une souche agressive de tuberculose. George accompagna Lawrence sur l'île de la Barbade aux Antilles dans l'espoir désespéré que le climat tropical aiderait son frère. Malheureusement, ce n'est pas le cas et George est retourné seul en Virginie, concluant le seul voyage de sa vie en dehors de l'Amérique.

Lawrence avait commandé une milice locale dans la région près de la maison familiale de Washington. Peu de temps après son retour en Virginie, George, à peine sorti de son adolescence, a fait pression sur le gouvernement colonial pour le même poste et l'a obtenu. Le jeune homme ne possédait aucune formation militaire, et cela se montra bientôt de façon désastreuse.

Folie sur l'Ohio

L'Angleterre et la France, rivalisant pour le contrôle du continent américain au nord du Mexique, étaient en désaccord sur la vallée de la rivière Ohio. Les Français entraient dans la région depuis le Canada et faisaient des alliances avec les Amérindiens, et le gouvernement anglais de Virginie était déterminé à arrêter ces incursions. En tant qu'envoyé militaire britannique, Washington a dirigé un groupe de volontaires dans la région éloignée, a recueilli des renseignements sur les effectifs des troupes ennemies et a délivré un message ordonnant aux Français de quitter la région. Ils ont refusé, et lorsque Washington est rentré chez lui, il a proposé qu'un fort soit construit sur la rivière Ohio afin d'arrêter une nouvelle expansion française dans la région. Au printemps 1754, il réunit une force mal entraînée et équipée de 150 hommes et entreprend de renforcer les troupes construisant cette palissade qu'il nomme Fort Necessity. En chemin, il rencontra une petite force française et l'attaqua rapidement, tuant dix des Français - un jeune milicien inconnu de Virginie avait tiré les premiers coups de feu de la guerre française et indienne.

Parce que l'un des hommes tués était un émissaire français délivrant un message aux Britanniques, Washington avait participé à l'assassinat d'un ambassadeur, une grave violation du protocole international. Les répercussions de cette témérité ont atteint le palais de Westminster et Versailles. Les Amérindiens de la région, sentant l'incompétence anglo-américaine, se sont rangés du côté des Français. La force conjointe amérindienne-française a attaqué le petit Fort Necessity mal placé et a submergé Washington et ses hommes. Ils ont été contraints de quitter la zone après avoir signé un document de reddition. Le document était en français, et dans celui-ci, Washington, qui ne lisait pas le français, aurait admis avoir violé le protocole militaire, offrant ainsi aux Français une grande victoire de propagande lorsque le texte du document a été diffusé en Europe. Peu de temps après, Washington a été écarté pour une promotion et il a démissionné de l'armée, amer que les Britanniques n'aient pas défendu son honneur.

L'Angleterre a décidé que la meilleure façon de chasser les Français de la vallée de la rivière Ohio était d'envoyer des troupes régulières de l'armée royale. Leur commandant, le général Edward Braddock, avait besoin d'un assistant expérimenté dans le conflit et offrit le poste à Washington. Désireux de regagner les faveurs de l'armée anglaise, Washington accepte. En juillet 1755, les forces britanniques s'approchèrent du bastion français du fort Duquesne. Washington avait averti Braddock que les troupes françaises et indiennes se battaient très différemment des armées à ciel ouvert et formalisées de l'Europe, mais il a été ignoré. Quelques jours plus tard, les Britanniques sont attaqués par une importante force amérindienne et complètement mis en déroute. Washington s'est battu courageusement malgré le tir de deux chevaux sous lui. Braddock a été tué, ses troupes britanniques terrifiées se sont enfuies dans la forêt et son jeune assistant s'est échappé de justesse avec sa vie.

Commandement de la milice, mariage et vie de gentleman Farmer

Londres a blâmé les colons pour le fiasco. Les coloniaux, refusant d'être le bouc émissaire de l'Angleterre, ont réagi en élevant Washington en héros. Pour exprimer leur approbation de son leadership et de ses capacités, les coloniaux lui ont confié le commandement de toutes les forces de Virginie et l'ont principalement chargé de défendre la frontière ouest de la colonie contre les attaques des Amérindiens. Washington n'avait que vingt-deux ans. Cette tournure soudaine des événements lui a fourni un superbe apprentissage pour le commandement suprême qui viendrait deux décennies plus tard : Washington a appris à lever une force, à l'entraîner, à la mener au combat et à l'empêcher de déserter. Mais le jeune commandant manquait toujours de recrues et d'argent, et les appels aux autorités militaires anglaises ne faisaient guère de bien. Washington est devenu de plus en plus agacé par leur condescendance et leurs rebuffades de ses tentatives de gagner une commission de l'armée régulière.

Après avoir commandé un régiment qui s'empara finalement du fort Duquesne en 1758, il démissionna de l'armée et rentra chez lui à Mount Vernon, la ferme qu'il avait héritée de Lawrence. Un an plus tard, Washington épousa une riche jeune veuve nommée Martha Custis. Il a remporté un siège à la législature de Virginie inférieure et s'est installé dans la vie d'un planteur de Virginie. Ses premières années de mariage ont été heureuses. Washington a travaillé dur et a appris tout ce qu'il pouvait sur l'agriculture, mais sa nouvelle occupation lui a donné une autre raison d'en vouloir à la mère patrie. Il découvrit qu'il était en grande partie à la merci d'un système commercial qui favorisait fortement les marchands britanniques qui achetaient du tabac, sa principale culture. Par conséquent, après quelques années, il avait une dette importante.

En 1766, il abandonna la culture du tabac et diversifia Mount Vernon dans des cultures qui pourraient être vendues plus facilement en Amérique. Il a également touché à l'industrie légère comme le tissage et la pêche. Toutes ces entreprises visaient à rendre sa plantation plus autosuffisante, minimisant ainsi ses liens commerciaux avec l'Angleterre. Plusieurs centaines d'esclaves travaillaient à Mount Vernon. Alors que Washington se tournait vers des cultures moins exigeantes en main-d'œuvre que le tabac, il avait plus d'aide qu'il n'en avait besoin. Cependant, bien qu'il puisse rechercher de plus grands profits en minimisant les dépenses de main-d'œuvre, il n'a presque jamais vendu ou déplacé un esclave vers une autre propriété à moins que l'esclave ne veuille partir. Alors qu'il approchait de l'âge mûr, Washington exprima des scrupules croissants à l'égard de la pratique de l'esclavage.

Les graines de la révolution

Au milieu des années 1760, le ressentiment colonial à l'égard de la domination britannique était répandu. Pour reconstituer ses coffres vidés pour la guerre avec les Français, Londres imposa des taxes aux colonies. De plus, pour forcer le respect, l'Angleterre a établi des lois punitives contre les coloniaux. Les Américains, qui n'avaient pas leur mot à dire dans les décisions parlementaires britanniques, ont exprimé leur dédain pour ces tarifs qui avaient soudainement augmenté les prix de produits de première nécessité comme le thé. Alors que la controverse s'intensifiait, davantage de troupes britanniques affluaient dans les colonies, ce qui ne faisait qu'aggraver le problème.

En règle générale, les colonies du sud étaient moins ouvertement provocantes envers l'Angleterre au cours des premiers stades du mouvement d'indépendance. Comme la plupart des Virginiens, le maître de Mount Vernon a été lent à se réchauffer à la ferveur révolutionnaire, espérant que les Britanniques mettraient fin à leurs voies oppressives. Mais une série de provocations anglaises - la fermeture du port de Boston, de nouvelles taxes, la mort par balle de cinq colons lors d'une altercation avec les troupes royales, l'abolition de la charte de l'État du Massachusetts - ont fait de Washington un fervent partisan de l'indépendance américaine au début des années 1770. Il fut l'un des premiers citoyens de Virginie à soutenir ouvertement la résistance à la tyrannie anglaise.

En 1774, la législature de Virginie l'a élu l'un des sept délégués au premier Congrès continental, une assemblée consacrée à la résistance à la domination britannique. Fait intéressant, un Virginien de trente et un ans nommé Thomas Jefferson a terminé hors de la course. Washington a rejoint la majorité de l'assemblée en votant pour de nouvelles représailles économiques contre l'Angleterre. En avril 1775, des nouvelles électrisantes arrivent du Nord. Les milices locales des villes autour de Boston avaient engagé les troupes britanniques à Lexington et Concord. Lorsque Washington s'est rendu au deuxième congrès continental un mois plus tard, il a été question qu'il soit nommé commandant de toutes les forces coloniales. Washington, sa confiance affaiblie par les mésaventures contre les Français et les Amérindiens, résiste au rendez-vous.

Mais il était le choix naturel pour plusieurs raisons : il était encore considéré comme un héros de la guerre française et indienne à quarante-trois ans, il était assez vieux pour diriger mais assez jeune pour résister aux rigueurs du champ de bataille et les nordistes espéraient un général de Virginie. contribuerait à entraîner le Sud réticent dans le conflit. Par-dessus tout, le leadership et le charisme du grand, calme et majestueux Virginian étaient inégalés. Washington n'a pas assisté à la session du Congrès qui a pris le vote pour le commandement de l'armée. Il fut le dernier de ses membres à savoir qu'il avait été choisi — par un vote unanime. Il refusa un salaire et déclara au Congrès : « Je vous prie de vous souvenir que je déclare aujourd'hui avec la plus grande sincérité que je ne me considère pas à la hauteur du commandement dont je suis honoré.

En acceptant le commandement des forces coloniales, George Washington avait franchi une ligne extrêmement sérieuse. Aux yeux des Anglais, il menait désormais une insurrection armée contre le roi George III. C'était un traître, et si la rébellion échouait, il trouverait bientôt une corde autour de son cou.

Commandement de l'armée continentale

N'importe quel expert militaire aurait donné peu de chance aux Continentaux. Après tout, l'armée du roi George était la force de combat la mieux entraînée et la mieux équipée du monde occidental. L'incomparable Royal Navy pouvait livrer une armée sur n'importe quel rivage et étrangler les nations ennemies par un blocus. Les forces anglaises étaient commandées par des soldats de carrière qui étaient des vétérans des guerres du monde entier. À l'opposé, la force coloniale qui les observait était moins une armée qu'un grand gang. Ses soldats allaient et venaient presque à volonté. Les officiers qui les dirigeaient avaient peu de commandement, et encore moins d'expérience au combat. De plus, dans les colonies, le soutien à la rébellion est loin d'être ferme.

Le premier devoir de Washington était de transformer cette foule indisciplinée en une véritable armée en instituant des règles disciplinaires. Pour faciliter ses efforts, il a exhorté le Congrès continental à fournir suffisamment d'argent pour payer des enrôlements plus longs pour ses soldats. Mais lorsque le jour du Nouvel An s'est levé en 1776, une grande partie de son armée était rentrée chez elle parce que leurs enrôlements étaient terminés. Washington commanda d'abord les forces américaines déployées autour de Boston. À l'aide de canons capturés par Henry Knox à Fort Ticonderoga et transportés héroïquement à des kilomètres de Boston, Washington a fortifié un point culminant surplombant la ville. Troublés par l'avantage tactique soudain des coloniaux, les Britanniques se retirent de Boston par la mer. Washington, cependant, ne se faisait aucune illusion que son ennemi était fini. La question était de savoir où ils frapperaient ensuite.

Au printemps, il était clair que le plan britannique était de s'emparer de New York. Il offrait plusieurs avantages, notamment un grand port, la valeur de propagande de tenir l'une des plus grandes villes des rebelles et une route par laquelle les troupes pouvaient être acheminées vers l'intérieur des États-Unis via la rivière Hudson. Washington a décidé de les arrêter. En juillet, quelques jours après la signature de la déclaration d'indépendance, les Britanniques débarquèrent une force énorme sur Staten Island. En août, 30 000 soldats ont marché sur les forces de Washington.

Lors de leur premier engagement à la fin du mois, une grande partie de l'armée continentale se rendit ou se retourna et s'enfuit terrorisée. Le 15 septembre, les Britanniques débarquent à Manhattan et les troupes de Washington s'enfuient à nouveau. Enragé, il leur cria : « Sont-ce là les hommes avec qui je suis pour défendre l'Amérique ? Un jour plus tard, ses troupes étaient résolues dans leur défi et ont remporté un petit engagement à Harlem Heights. Mais en novembre, les Britanniques avaient capturé deux forts que les Continentaux espéraient sécuriser la rivière Hudson. Washington a été contraint de se retirer dans le New Jersey puis en Pennsylvanie.

Les Britanniques pensèrent que cela marquait la fin du conflit et se retranchèrent pour l'hiver, ne prenant pas la peine de chasser les Américains. Washington s'est maintenant rendu compte qu'en essayant de mener des batailles en champ libre avec les Britanniques, il jouait avec leurs forces. Il s'est tourné vers des tactiques qu'il avait vu les Amérindiens utiliser à bon escient pendant la guerre française et indienne. Le jour de Noël, il a mené son armée à travers un blizzard féroce, a traversé la rivière Delaware dans le New Jersey et a surpris une force ennemie à Trenton. Quelques jours plus tard, il a pris une garnison britannique à proximité de Princeton. Ces actions étaient moins des batailles à grande échelle que des raids de guérilla. Néanmoins, ces victoires mineures ont donné confiance à son armée, ont égayé les esprits du peuple américain et ont dit aux Britanniques qu'ils étaient engagés dans une lutte longue et acharnée.

Un renversement de la marée : 1777

La troisième année de la Révolution en est le tournant. Une autre force continentale, commandée par le général de division Horatio Gates, a remporté la première victoire américaine significative à Saratoga, New York. Cette victoire convainquit les Français que la Révolution était gagnable pour les Américains. Ils ont commencé à envisager une alliance avec les rebelles coloniaux, en partie pour se venger d'un vieil ennemi, l'Angleterre, et en partie pour partager les prix des raids sur les navires britanniques. Dans le même temps, les Anglais se lancent dans une stratégie militaire malheureuse qui comprend une invasion des colonies du sud, qui les soumet à la guérilla.

Pour Washington, cependant, 1777 fut une année profondément éprouvante. Il a perdu deux batailles majeures avec les Britanniques et n'a pas réussi à les empêcher de prendre Philadelphie, la maison du nouveau gouvernement de la nation, qui a été contraint de se cacher. En réponse à une telle perte, une tentative a été faite par certains au Congrès et dans l'armée pour évincer Washington en tant que commandant. L'hiver 1777-1778 a vu son armée camper dans des huttes glaciales et misérables à Valley Forge. L'un des médecins de l'armée a résumé les conditions dans son journal : « Mauvaise nourriture, logement difficile, temps froid, fatigue, vêtements sales, cuisine désagréable, vomis la moitié de mon temps, fumé hors de mes sens, le diable est dedans, je peux. ne le supporte pas."

Valley Forge à Yorktown

Au printemps, les choses ont commencé à s'améliorer alors que l'armée s'entraînait dur et sortait de Valley Forge avec une force de combat plus disciplinée. En mai 1778, les Français acceptèrent une alliance avec les Américains, envoyant des troupes, des munitions et de l'argent. Au milieu de 1779, 6 000 soldats français combattent aux côtés des Américains.

George Washington n'était pas un grand général mais un brillant révolutionnaire. Bien qu'il ait perdu la plupart de ses batailles avec les Britanniques, année après année, il a maintenu son armée disparate et affamée. Ce fut son accomplissement le plus important en tant que commandant des forces américaines. Un officier français a écrit : « Je ne saurais trop insister sur la façon dont j'ai été surpris par l'armée américaine. Feu." Sachant qu'une grande victoire de son armée saperait le soutien de l'Angleterre à leur guerre étrangère sans fin, Washington a patiemment attendu, année après année, les bonnes circonstances. Les Britanniques défièrent sans relâche les forces continentales de mener une bataille ligne à ligne à découvert. Mais Washington est resté avec ses propres tactiques de délit de fuite, forçant les Britanniques frustrés à jouer le jeu selon ses règles. Il a gardé leur armée principale embouteillée à New York la plupart du temps, craignant de le combattre.

Les Britanniques modifièrent leur stratégie en 1778 et envahirent le Sud. Le nouveau plan était de sécuriser les colonies du sud, puis de faire marcher une grande armée vers le nord, forçant la rébellion à quitter la haute Amérique. C'était une erreur.Alors qu'ils capturaient Savannah, en Géorgie, en 1778 et Charleston, en Caroline du Sud, en 1779, les Britanniques se sont retrouvés à mener une guérilla, face à des bandes obscures de tireurs d'élite experts. Un soldat américain, combattant dans et pour sa patrie, pouvait travailler seul alors qu'un Redcoat ne le pouvait pas. Les troupes coloniales pouvaient se déplacer deux fois plus vite que leurs ennemis lourds en équipement, et chaque soldat anglais tué ou capturé signifiait qu'un nouveau devait être envoyé d'Angleterre - un voyage de plusieurs semaines qui a affaibli la présence britannique ailleurs dans leur empire. En 1781, la guerre était profondément impopulaire en Angleterre.

Cet été-là, Washington reçut la nouvelle qu'il attendait. La force britannique du sud, commandée par Lord Cornwallis, campait près des rives de la baie de Chesapeake en Virginie. Washington a secrètement précipité son armée vers le sud depuis New York. Il a trompé les espions britanniques avec des ruses de contre-espionnage qui leur ont caché le véritable objectif de la mission. Comme d'habitude, il n'y avait pas d'argent, et Washington a dû dissuader nombre de ses hommes de démissionner. Une importante flotte française, quant à elle, avait quitté les Antilles pour mettre le cap sur la côte de Virginie. Sur le chemin, Washington s'est arrêté une journée dans sa maison de Mount Vernon, pour la première fois en six ans.

"Le monde à l'envers"

Yorktown était une ville portuaire sur une péninsule, s'avançant dans la Chesapeake. Le 1er septembre 1781, la flotte française forme une ligne au large de Yorktown, coupant toute chance aux Britanniques de s'échapper par la mer. Trois jours plus tard, les premières forces terrestres américaines et françaises étaient à la base de la péninsule, une campagne parfaitement coordonnée conçue par Washington. Le 5 septembre, les navires français contrecarrent une flotte anglaise qui tentait d'évacuer les troupes de Cornwallis. Le sort britannique était scellé. Les troupes américaines et françaises ont serré l'ennemi contre la mer et les ont tourmentés avec une grêle constante de coups de canon. Le 19 octobre, Cornwallis en avait assez vu. Les troupes britanniques stupéfaites, dont beaucoup en larmes, se sont rendues alors que leur groupe jouait "The World Turned Upside Down". Au début du printemps suivant à Londres, le Parlement a retiré son soutien à la guerre en Amérique. Les Britanniques ont commencé à quitter les colonies, mais non sans faire sortir clandestinement un nombre important d'esclaves américains.

Forger une nation

Les treize colonies avaient combattu la Révolution comme si elles étaient treize nations différentes. Après la guerre, il y avait beaucoup de controverse quant à savoir si les colonies allaient fusionner en un ou plusieurs pays et comment tout cela serait gouverné.

La fin de la guerre a vu des manœuvres considérables pour le pouvoir personnel, et les choses ont atteint leur paroxysme au printemps 1783. Washington a été approché par certains officiers supérieurs de l'armée qui ont proposé de le faire roi. Un grand nombre d'hommes - presque n'importe quel homme - auraient sauté sur l'occasion d'une telle autorité. George Washington, cependant, n'était pas l'un d'entre eux. Il avait passé la dernière décennie à débarrasser l'Amérique d'un monarque et était attristé et consterné à l'idée de selle le pays avec une monarchie. Les officiers ont organisé une réunion pour faire avancer leurs ambitions, mais Washington les a devancés avec une réunion à lui.

De nombreuses personnes présentes à la réunion de Washington étaient favorables à l'idée d'installer une forme de dictature militaire. S'ils avaient eu ce qu'ils voulaient, l'Amérique aurait pu se désintégrer dans le règne d'une meute de seigneurs de guerre féodaux, mûrs pour l'anarchie ou la prise de contrôle étrangère. Washington et ses officiers ont échangé des regards froids. Ensuite, le général a commencé à lire une lettre soutenant son point de vue, mais il s'est arrêté et a mis une paire de lunettes, quelque chose que peu d'entre eux l'avaient jamais vu porter. Washington dit doucement : « Messieurs, je suis devenu gris à votre service, et maintenant je deviens aveugle. En quelques secondes, presque tout le monde essuyait des larmes. La soi-disant mutinerie de Newburgh avait pris fin avant même d'avoir commencé, grâce à la réunion de Washington.

Le 19 avril 1783, Washington annonça à son armée que l'Angleterre avait accepté la cessation des hostilités avec les États-Unis. Huit ans, jour pour jour, s'étaient écoulés depuis que la milice du Massachusetts avait échangé des tirs de mousquet avec les Redcoats à Lexington Green. À la fin de l'année, les dernières troupes anglaises avaient quitté New York et Washington rentra chez lui à Mount Vernon la veille de Noël. Pour lui, sa vie publique était terminée. Washington passa la majeure partie des trois années suivantes à tenter de restaurer la fortune de sa propriété, qui avait décliné au cours de ses années à combattre les Britanniques.

Au cours des années qui ont immédiatement suivi la guerre, l'Amérique était gouvernée conformément aux articles de la Confédération, ce qui a entraîné un gouvernement faible et instable. Les mauvaises conditions économiques ont conduit à des conflits entre les agriculteurs endettés et ceux qui leur prêtaient de l'argent, en particulier dans le Massachusetts, le Rhode Island et le Connecticut. En 1786, le gouvernement du Massachusetts réprima un soulèvement d'agriculteurs en colère dirigé par l'ancien officier de la guerre d'Indépendance Daniel Shay. La rébellion de Shays a aidé à convaincre les délégués de cinq États réunis à Annapolis, dans le Maryland, de discuter d'un moyen de promouvoir le commerce inter-États et de convoquer une convention nationale pour renforcer le gouvernement américain.

Une réunion de tous les États, connue maintenant sous le nom de Convention constitutionnelle, a eu lieu à Philadelphie en mai 1787. Parce que les délibérations de la convention étaient secrètes, il y avait une appréhension publique quant au sort de leur pays naissant. Il était évident pour les délégués au congrès qu'un leadership était nécessaire pour apaiser les doutes du public et donner de la crédibilité aux débats. Malgré ses réticences, Washington a été choisi à l'unanimité pour diriger l'assemblée qui a élaboré la Constitution, fondement du gouvernement américain. L'une de ses dispositions prévoyait quelque chose qui s'appelait un président, et immédiatement les délégués commencèrent à murmurer qu'il n'y avait qu'un seul homme à considérer pour le poste. Washington ne voulait pas du poste, mais il travailla pendant plus d'un an pour assurer la ratification de la Constitution, qui fut obtenue en juin 1788.


George Washington : le président réticent

Note de l'éditeur : Alors même que la Constitution était en cours de ratification, les Américains se tournaient vers une figure d'une probité singulière pour occuper le nouveau poste de la présidence. Le 4 février 1789, les 69 membres du Collège électoral font de George Washington le seul directeur général élu à l'unanimité. Le Congrès était censé officialiser le choix en mars, mais n'a pu réunir le quorum qu'en avril. La raison pour laquelle les mauvaises routes suggèrent l'état du pays que Washington dirigerait. Dans une nouvelle biographie, Washington : une vie, Ron Chernow a dressé un portrait de l'homme tel que ses contemporains le voyaient. L'extrait ci-dessous met en lumière l'état d'esprit du président à l'approche du premier jour d'investiture.

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Le retard du Congrès à certifier l'élection de George Washington à la présidence n'a laissé que plus de temps pour que les doutes s'enveniment alors qu'il envisageait la tâche herculéenne qui l'attendait. Il a savouré son attente comme un « sursis de bienvenue », a-t-il déclaré à son ancien compagnon d'armes et futur secrétaire à la Guerre Henry Knox, ajoutant que ses « mouvements à la présidence du gouvernement seront accompagnés de sentiments similaires à ceux d'un coupable qui se rend sur le lieu de son exécution. Sa "séjour paisible à Mount Vernon, ses craintes de ne pas avoir les compétences requises pour la présidence, l'océan de difficultés auquel le pays est confronté" lui a donné une pause à la veille de son voyage mémorable à New York. Dans une lettre à son ami Edward Rutledge, il a fait croire que la présidence était proche d'une condamnation à mort et qu'en l'acceptant, il avait renoncé à "toutes les attentes de bonheur privé dans ce monde".

Le jour après que le Congrès eut compté les votes électoraux, déclarant Washington le premier président, il dépêcha Charles Thomson, le secrétaire du Congrès, pour porter l'annonce officielle à Mount Vernon. Les législateurs avaient choisi un bel émissaire. Homme complet, connu pour ses travaux en astronomie et en mathématiques, Thomson d'origine irlandaise était une grande figure austère avec un visage étroit et des yeux profondément pénétrants. Il n'aurait pas pu apprécier le voyage éprouvant vers la Virginie, qui a été beaucoup entravé par le temps orageux, les mauvaises routes et les nombreuses grandes rivières que j'ai dû traverser. Pourtant, il se réjouissait que le nouveau président soit Washington, qui il vénérait comme quelqu'un désigné par la Providence pour être le sauveur et le père du pays. Connaissant Thomson depuis le Congrès continental, Washington l'estimait comme un fidèle fonctionnaire et un patriote exemplaire.

Vers midi le 14 avril 1789, Washington ouvrit la porte à Mount Vernon et accueillit son visiteur avec une accolade cordiale. Une fois dans l'intimité du manoir, lui et Thomson ont dirigé un menuet verbal raide, chaque homme lisant une déclaration préparée. Thomson a commencé par déclarer : « Je suis honoré des ordres du Sénat d'attendre votre Excellence avec l'information de votre élection au poste de Président des États-Unis d'Amérique par un vote unanime. Il a lu à haute voix une lettre du sénateur John Langdon du New Hampshire, le président pro tempore. « Laissez-moi, monsieur, nourrir l'espoir qu'une marque si propice de la confiance publique rencontrera votre approbation et sera considérée comme un gage sûr de l'affection et du soutien que vous devez attendre d'un peuple libre et éclairé. » Voilà était quelque chose de déférent, même légèrement servile, dans le ton de Langdon, comme s'il craignait que Washington ne renie sa promesse et refuse d'accepter le poste. C'est ainsi que la grandeur fut une fois de plus imposée à George Washington.

N'importe quel étudiant de la vie de Washington aurait pu prédire qu'il reconnaîtrait son élection dans un discours court et effacé plein d'avertissements. "Alors que je me rends compte de la nature ardue de la tâche qui m'est confiée et que je ressens mon incapacité à l'accomplir", a-t-il répondu à Thomson, "Je souhaite qu'il n'y ait pas de raison de regretter ce choix. Tout ce que je peux promettre, c'est seulement ce qui peut être accompli par un zèle honnête. Ce sentiment de modestie s'accordait si parfaitement avec les lettres privées de Washington qu'il ne pouvait pas être feint : il se demandait s'il était digne du poste, si différent de tout ce qu'il avait jamais fait. Les espoirs d'un gouvernement républicain, il le savait, reposaient entre ses mains. En tant que commandant en chef, il avait pu s'envelopper d'un silence protecteur, mais la présidence ne lui laisserait aucun endroit où se cacher et l'exposerait à la censure publique comme jamais auparavant.

Parce que le dépouillement des voix avait été longtemps retardé, Washington, 57 ans, a ressenti le béguin pour les affaires publiques à venir et a décidé de partir rapidement pour New York le 16 avril, accompagné dans son élégant carrosse par Thomson et son assistant David Humphreys. L'entrée de son journal exprime un pressentiment : « Vers dix heures, j'ai dit adieu à Mount Vernon, à la vie privée et à la félicité domestique et, avec un esprit oppressé de sensations plus anxieuses et douloureuses que je n'ai de mots à exprimer. , partit pour New York. avec les meilleures dispositions pour rendre service à mon pays dans l'obéissance à son appel, mais avec moins d'espoir de répondre à ses attentes. Elle a regardé son mari de 30 ans partir avec un mélange de sensations douces-amères, se demandant quand ou s'il reviendra un jour à la maison. Elle avait longtemps douté de la sagesse de cet acte final dans sa vie publique. "Je pense qu'il était beaucoup trop tard pour qu'il reprenne la vie publique", a-t-elle dit à son neveu, "mais ce n'était pas à éviter. Notre famille sera dérangée car je dois bientôt le suivre.”

Déterminés à voyager rapidement, Washington et son entourage partent chaque jour au lever du soleil et mettent une journée entière sur la route. En chemin, il espérait réduire au minimum les distractions cérémonielles, mais il fut bientôt désabusé : huit jours épuisants de festivités l'attendaient. Il n'avait parcouru que dix milles au nord jusqu'à Alexandrie lorsque les habitants de la ville l'ont attaqué avec un dîner, prolongé par les 13 toasts obligatoires. Adepte des adieux, Washington a été succinctement éloquent en réponse. "Les sensations indicibles doivent ensuite être laissées à un silence plus expressif, tandis que, d'un cœur douloureux, je vous dis à tous, mes amis affectueux et bons voisins, au revoir."

Avant longtemps, il était évident que le voyage de Washington formerait l'équivalent républicain de la procession vers un couronnement royal. Comme s'il était déjà un homme politique aguerri, il a laissé dans son sillage une traînée de promesses politiques. Pendant son séjour à Wilmington, il s'est adressé à la Delaware Society for Promoting Domestic Manufacturers et a transmis un message d'espoir. « La promotion des produits manufacturés nationaux sera, à mon avis, l'une des premières conséquences à laquelle on peut naturellement s'attendre d'un gouvernement énergique. » Arrivé à Philadelphie, il a été accueilli par des dignitaires locaux et invité à monter un cheval blanc pour son entrée en ville. Quand il a traversé un pont sur le Schuylkill, il était entouré de lauriers et de conifères, et un garçon chérubin, aidé par un dispositif mécanique, a abaissé une couronne de laurier sur sa tête. Les cris récurrents de « Longue vie à George Washington » ont confirmé ce que son ancien assistant James McHenry lui avait déjà dit avant de quitter Mount Vernon : « Vous êtes maintenant un roi sous un nom différent. »

Alors que Washington entrait à Philadelphie, il s'est retrouvé, bon gré mal gré, à la tête d'un défilé à grande échelle, avec 20 000 personnes alignées dans les rues, les yeux fixés sur lui avec émerveillement. « Son Excellence est monté devant le cortège, à cheval, saluant poliment les spectateurs qui remplissaient les portes et les fenêtres par lesquelles il passait », a rapporté le Journal officiel, notant que les cloches de l'église ont sonné alors que Washington se dirigeait vers son ancien repaire, la City Tavern. Après la lutte à mains nues sur la Constitution, a écrit le journal, Washington avait uni le pays. “Quelle agréable réflexion à tout esprit patriote, de voir ainsi nos concitoyens à nouveau unis dans leur confiance en ce grand homme qui est, une seconde fois, appelé à être le sauveur de son pays !” Dès le lendemain matin, Washington en avait assez de la jubilation. Lorsque la cavalerie des chevau-légers s'est présentée pour l'accompagner à Trenton, ils ont découvert qu'il avait quitté la ville une heure plus tôt "pour éviter même l'apparence d'une parade pompeuse ou vaine", a rapporté un journal.

Alors que Washington approchait du pont sur Assunpink Creek à Trenton, l'endroit où il s'était opposé aux Britanniques et aux Hessois, il vit que les habitants de la ville avaient érigé une magnifique arche florale en son honneur et l'avaient décorée des mots “December 26, 1776&# 8221 et la proclamation « Le défenseur des mères défendra également les filles ». Alors qu'il se rapprochait, 13 jeunes filles, vêtues d'un blanc immaculé, s'avançaient avec des paniers remplis de fleurs, éparpillant des pétales à ses pieds. À califourchon sur son cheval, les larmes aux yeux, il s'inclina profondément en constatant le "contraste étonnant entre sa situation antérieure et actuelle au même endroit". et les mariés ont éclaté dans une ode fervente sur la façon dont il avait sauvé les belles vierges et les matrones. L'adulation n'a fait qu'attiser le doute de Washington. « Je crains beaucoup que mes compatriotes attendent trop de moi », a-t-il écrit à Rutledge. « Je crains que, si la question des mesures publiques ne corresponde pas à leurs attentes optimistes, ils deviennent extravagants. les éloges qu'ils me comblent en ce moment sont tout aussi extravagants. censure. Il n'y avait aucun moyen, semblait-il, qu'il puisse atténuer les attentes ou échapper au respect du public.

Désormais rassasié d'adulation, Washington gardait un faible espoir qu'il serait autorisé à faire une entrée discrète à New York. Il avait supplié le gouverneur George Clinton de lui épargner un nouveau battage : "Je peux vous assurer, avec la plus grande sincérité, qu'aucun accueil ne peut être aussi agréable à mes sentiments qu'une entrée tranquille sans cérémonie." Mais il l'était. se trompant s'il s'imaginait qu'il pourrait se glisser discrètement dans la capitale temporaire. Jamais réconcilié avec les exigences de sa célébrité, Washington fantasmait toujours qu'il pourrait se débarrasser de ce fardeau incontournable. Lorsqu'il est arrivé à Elizabethtown, New Jersey, le 23 avril, il a vu une impressionnante phalange de trois sénateurs, cinq membres du Congrès et trois représentants de l'État qui l'attendait. Il dut avoir l'intuition, avec une sensation de naufrage, que cet accueil éclipserait même les réceptions frénétiques de Philadelphie et de Trenton. Amarrée au quai se trouvait une péniche spéciale, luisante de peinture fraîche, construite en son honneur et équipée d'un auvent de rideaux rouges à l'arrière pour le mettre à l'abri des éléments. À la surprise de personne, l'engin était dirigé par 13 rameurs vêtus d'uniformes blancs.

Alors que la péniche dérivait dans la rivière Hudson, Washington distingua un rivage de Manhattan déjà « encombré d'un vaste concours de citoyens, attendant avec une anxiété exaltante son arrivée », a déclaré un journal local. De nombreux navires ancrés dans le port étaient ornés de drapeaux et de banderoles pour l'occasion. Si Washington regardait en arrière le rivage de Jersey qui s'éloignait, il aurait vu que son engin était à la tête d'une énorme flottille de bateaux, dont un portant la silhouette corpulente du général Henry Knox. Certains bateaux transportaient des musiciens et des chanteuses sur le pont, qui faisaient la sérénade à Washington à travers les eaux. “Les voix des dames étaient. supérieure aux flûtes qui jouaient avec le coup des rames dans la barge à cordes de soie de Cléopâtre, était le verdict imaginatif du Paquet de New York. Ces mélodies emportées, unies aux rugissements de canon répétés et aux acclamations tonitruantes des foules à terre, ont de nouveau opprimé Washington avec leur message implicite d'attentes élevées. Comme il le confiait à son journal, les sons entremêlés "emplissaient mon esprit de sensations aussi douloureuses (compte tenu de l'envers de cette scène, ce qui peut être le cas après tous mes efforts pour faire le bien) qu'elles sont agréables". pour se prémunir d'une déception ultérieure, il ne semblait pas s'accorder le moindre iota de plaisir.

Lorsque la barge présidentielle a atterri au pied de Wall Street, le gouverneur Clinton, le maire James Duane, James Madison et d'autres sommités l'ont accueilli dans la ville. L'officier d'une escorte militaire spéciale s'avança vivement et dit à Washington qu'il attendait ses ordres. Washington s'efforça à nouveau de refroidir l'ambiance festive, qui éclatait à chaque tournant. “En ce qui concerne l'arrangement actuel, ” il a répondu, “Je procéderai comme il est indiqué. Mais après cela, j'espère que vous ne vous donnerez plus de problèmes, car l'affection de mes concitoyens est toute la garde que je veux. Personne ne semblait prendre l'allusion au sérieux.

Les rues étaient pleines de sympathisants et il a fallu à Washington une demi-heure pour arriver à sa nouvelle résidence au 3 Cherry Street, nichée dans le coin nord-est de la ville, à un pâté de maisons de l'East River, près de l'actuelle Le pont de Brooklyn. Une semaine plus tôt, le propriétaire du bâtiment, Samuel Osgood, avait accepté de permettre à Washington de l'utiliser comme résidence présidentielle temporaire. D'après les descriptions du comportement de Washington en route vers la maison, il s'est finalement rendu à l'humeur générale de bonne humeur, en particulier lorsqu'il a vu les légions de femmes en adoration. Comme le représentant du New Jersey Elias Boudinot l'a dit à sa femme, Washington s'inclinait fréquemment devant la multitude et ôtait son chapeau aux dames aux fenêtres, qui agitaient leurs mouchoirs et jetaient des fleurs devant lui et versaient des larmes de joie et de félicitations. La ville entière était une scène de réjouissance triomphale.”

Bien que la Constitution ne dise rien sur un discours inaugural, Washington, dans un esprit novateur, envisagea un tel discours dès janvier 1789 et demanda à un "gentleman sous son toit" David Humphreys d'en rédiger un. Washington a toujours été économe en mots, mais la collaboration avec Humphreys a produit un document verbeux, long de 73 pages, qui ne survit que sous forme d'extraits alléchants. Dans ce curieux discours, Washington a passé un temps ridicule à défendre sa décision de devenir président, comme s'il était accusé d'un crime odieux. Il a nié avoir accepté la présidence pour s'enrichir, même si personne ne l'avait accusé de cupidité. « En premier lieu, si j'ai autrefois servi la communauté sans désir de compensation pécuniaire, on ne peut guère soupçonner que je suis actuellement influencé par des stratagèmes avares. une dynastie, citant son état sans enfant. Le ton plus proche des futurs discours inauguraux était la foi de Washington dans le peuple américain. Il a conçu une formulation parfaite de la souveraineté populaire, écrivant que la Constitution avait mis en place « un gouvernement du peuple : c'est-à-dire un gouvernement dans lequel tout le pouvoir est dérivé de, et à des périodes déterminées revient à eux » et que , dans son fonctionnement. est purement un gouvernement de lois fait et exécuté par les justes substituts du peuple seuls.

Ce discours pesant n'a jamais vu le jour. Washington a envoyé une copie à James Madison, qui a sagement opposé son veto sur deux points : qu'il était beaucoup trop long et que ses longues propositions législatives seraient interprétées comme une ingérence de l'exécutif dans le législatif. Au lieu de cela, Madison a aidé Washington à rédiger un discours beaucoup plus compact qui a évité l'introspection torturée de son prédécesseur. Tourbillon d'énergie, Madison semblerait omniprésent dans les premiers jours de l'administration de Washington. Non seulement il a aidé à rédiger le discours inaugural, il a également écrit la réponse officielle du Congrès, puis la réponse de Washington au Congrès, bouclant la boucle. Cela a établi Madison, malgré son rôle à la Chambre, en tant que conseiller prééminent et confident du nouveau président. Curieusement, il n'était pas troublé que sa relation de conseil avec Washington puisse être interprétée comme une violation de la séparation des pouvoirs.

Washington savait que tout ce qu'il ferait lors de l'assermentation donnerait le ton pour l'avenir. “Comme le premier de tout dans notre situation servira à établir un précédent, a-t-il rappelé à Madison, « il est ardemment souhaité de ma part que ces précédents puissent être fixés sur de vrais principes. » Il façonnerait de manière indélébile l'institution de la présidence. Bien qu'il ait gagné sa réputation au combat, il a pris la décision critique de ne pas porter d'uniforme lors de l'inauguration ou au-delà, bannissant les craintes d'un coup d'État militaire. Au lieu de cela, il se tiendrait là scintillant de symboles patriotiques. Pour stimuler les manufactures américaines, il porterait un costume marron à double boutonnage, fait de drap tissé à la Woolen Manufactory de Hartford, Connecticut. Le costume avait des boutons dorés avec un insigne d'aigle pour compléter sa tenue, il porterait des bas blancs, des boucles de chaussures en argent et des gants jaunes. Washington sentait déjà que les Américains imiteraient leurs présidents. "J'espère qu'il ne faudra pas longtemps avant qu'il ne soit démodé pour un gentleman d'apparaître dans une autre robe", a-t-il déclaré à son ami le marquis de Lafayette, faisant référence à sa tenue américaine. "En effet, nous avons déjà été trop longtemps soumis aux préjugés britanniques. Pour redorer son image le jour de l'investiture, Washington se poudrait les cheveux et porterait une épée habillée sur la hanche, gainée d'un fourreau en acier.

L'inauguration a eu lieu dans le bâtiment des rues Wall et Nassau qui a longtemps servi d'hôtel de ville de New York. Il est venu richement chargé d'associations historiques, ayant accueilli le procès de John Peter Zenger en 1735, le Congrès du Stamp Act de 1765 et le Congrès de la Confédération de 1785 à 1788. À partir de septembre 1788, l'ingénieur français Pierre-Charles L’Enfant avait remodelé dans Federal Hall, une maison appropriée pour le Congrès. L’Enfant a introduit une arcade couverte au niveau de la rue et un balcon surmonté d'un fronton triangulaire au deuxième étage. En tant que chambre du peuple, la Chambre des représentants était accessible au public, située dans une salle octogonale à haut plafond au rez-de-chaussée, tandis que le Sénat se réunissait dans une salle du deuxième étage du côté de Wall Street, la mettant à l'abri des regards pression. De cette pièce, Washington émergerait sur le balcon pour prêter serment. À bien des égards, la première inauguration a été une affaire précipitée et bâclée. Comme pour tous les spectacles théâtraux, les préparatifs précipités et les travaux effrénés sur le nouveau bâtiment se sont poursuivis jusqu'à quelques jours avant l'événement. L'anticipation nerveuse s'est répandue dans la ville quant à savoir si les 200 ouvriers termineraient le projet à temps. Quelques jours seulement avant l'inauguration, un aigle a été hissé sur le fronton, complétant ainsi l'édifice. L'effet final était majestueux : un bâtiment blanc avec une coupole bleue et blanche surmontée d'une girouette.

Un peu après midi, le 30 avril 1789, après une matinée remplie de cloches d'église et de prières, un contingent de troupes à cheval, accompagné de voitures chargées de législateurs, s'est arrêté à la résidence Cherry Street de Washington. Escorté par David Humphreys et son assistant Tobias Lear, le président élu est monté dans sa voiture désignée, qui était traînée par des dignitaires étrangers et des foules de citoyens joyeux. Le cortège serpentait lentement dans les rues étroites de Manhattan, émergeant à 200 mètres de Federal Hall. Après être descendu de sa voiture, Washington traversa une double file de soldats jusqu'au bâtiment et monta jusqu'à la salle du Sénat, où les membres du Congrès l'attendaient avec impatience. En entrant, Washington s'inclina devant les deux chambres de la législature – sa marque de respect invariable – puis occupa une chaise imposante à l'avant. Un silence profond s'installa dans la pièce. Le vice-président John Adams s'est levé pour une salutation officielle, puis a informé Washington que le moment historique était arrivé. « Monsieur, le Sénat et la Chambre des représentants sont prêts à vous assister pour prêter le serment requis par la Constitution. « Je suis prêt à procéder », a répondu Washington.

Alors qu'il franchissait la porte du balcon, un rugissement spontané jaillit de la multitude étroitement pressée dans les rues Wall et Broad et couvrant tous les toits en vue. Cette cérémonie en plein air confirmerait la souveraineté des citoyens réunis en contrebas. L'attitude de Washington était majestueuse, modeste et profondément émouvante : il appuya une main sur son cœur et s'inclina plusieurs fois devant la foule. En examinant les rangs serrés de la population, un observateur a déclaré qu'ils étaient si serrés les uns contre les autres qu'il semblait que l'on pourrait littéralement marcher sur la tête des gens. Grâce à sa dignité simple, son intégrité et ses sacrifices sans égal pour son pays, Washington& La conquête du peuple par #8217 était terminée. Un membre de la foule, le comte de Moustier, le ministre français, a noté la confiance solennelle entre Washington et les citoyens qui se tenaient en dessous de lui avec des visages levés. Comme il le rapporta à son gouvernement, jamais un souverain n'avait régné plus complètement dans le cœur de ses sujets que Washington ne l'avait fait dans celui de ses concitoyens. il a l'âme, l'apparence et la figure d'un héros unis en lui. Une jeune femme dans la foule a fait écho à cela lorsqu'elle a fait la remarque suivante : "Je n'ai jamais vu un être humain aussi grand et noble que lui." 8221 Seul le membre du Congrès Fisher Ames du Massachusetts a noté que « le temps a fait des ravages sur le visage de Washington, qui avait déjà l'air hagard et soucieux.

La seule exigence constitutionnelle pour la prestation de serment était que le président prête serment. Ce matin-là, un comité du Congrès a décidé d'ajouter de la solennité en demandant à Washington de mettre la main sur une Bible pendant le serment, ce qui a entraîné une course effrénée de dernière minute pour en trouver une. Une loge maçonnique est venue à la rescousse en fournissant une bible épaisse, reliée en cuir marron foncé et posée sur un coussin de velours cramoisi. Au moment où Washington est apparu sur le portique, la Bible reposait sur une table drapée de rouge.

La foule s'est tue lorsque le chancelier de New York, Robert R. Livingston, a prêté serment à Washington, qui était visiblement ému. Alors que le président terminait le serment, il se pencha en avant, saisit la Bible et la porta à ses lèvres. Washington a ressenti ce moment du fond de son âme : un observateur a noté la « ferveur dévote » avec laquelle il a répété le serment et la manière révérencieuse avec laquelle il s'est incliné et a embrassé la Bible. La légende raconte qu'il a ajouté : « Alors aidez-moi Dieu », bien que cette ligne ait été signalée pour la première fois 65 ans plus tard. Que Washington l'ait réellement dit ou non, très peu de gens l'auraient entendu de toute façon, car sa voix était douce et haletante. Pour la foule ci-dessous, le serment d'office a été promulgué comme une sorte de spectacle idiot. Livingston a dû élever la voix et informer la foule, "C'est fait." Il a ensuite entonné: "Vive George Washington, président des États-Unis." Les spectateurs ont répondu par des huzzahs et des chants de " 8220 Que Dieu bénisse notre Washington ! Vive notre président bien-aimé!” Ils ont célébré de la seule manière qu'ils connaissaient, comme s'ils saluaient un nouveau monarque avec le cri habituel de “Vive le roi!”

À la fin de la cérémonie du balcon, Washington est retourné dans la salle du Sénat pour prononcer son discours inaugural. Dans un élément symbolique important, le Congrès s'est levé à son entrée, puis s'est assis après que Washington se soit incliné en réponse. En Angleterre, la Chambre des communes s'est levée pendant les discours du roi, le Congrès assis a immédiatement établi une solide égalité entre les pouvoirs législatif et exécutif.

Alors que Washington commençait son discours, il semblait troublé et fourra sa main gauche dans sa poche tout en tournant les pages d'une main droite tremblante. Sa voix faible était à peine audible dans la pièce. Fisher Ames l'évoquait ainsi : « Son aspect grave, presque à la tristesse sa modestie, secouant en fait sa voix profondément, un peu tremblante et si basse qu'elle appelle une attention particulière. Les personnes présentes ont attribué la voix basse et basse de Washington. tâtonner les mains à l'anxiété. "Ce grand homme était agité et embarrassé plus que jamais par le canon pointé ou le mousquet pointu", a déclaré le sénateur de Pennsylvanie William Maclay d'un ton ricanant. « Il a tremblé et à plusieurs reprises pouvait à peine comprendre à lire, même s'il faut supposer qu'il l'avait souvent lu auparavant. » nerfs. Le nouveau président était depuis longtemps célèbre pour sa grâce physique, mais le seul geste qu'il utilisait pour mettre l'accent dans son discours semblait maladroit - un épanouissement maladroit avec sa main droite, a déclaré Maclay, ce qui a laissé une impression plutôt disgracieuse. « Au cours des prochaines années, Maclay serait un observateur attentif et impitoyable des caprices et des tics nerveux du nouveau président.

Dans la première ligne de son discours inaugural, Washington a exprimé son inquiétude quant à son aptitude à la présidence, affirmant qu'"aucun événement n'aurait pu me remplir d'inquiétudes plus grandes" que les nouvelles que lui avait apportées Charles Thomson. Il était devenu découragé, a-t-il dit franchement, alors qu'il considérait ses propres "dons inférieurs de la nature" et son manque de pratique dans le gouvernement civil. Cependant, il tirait du réconfort du fait que « l'Être Tout-Puissant » avait supervisé la naissance de l'Amérique. "Aucun peuple ne peut être tenu de reconnaître et d'adorer la main invisible, qui dirige les affaires des hommes, plus que le peuple des États-Unis." Se référant peut-être indirectement au fait qu'il semblait soudain plus âgé, il a appelé Mount Vernon une retraite qui m'était chaque jour rendue plus nécessaire et plus chère, par l'adjonction de l'habitude à l'inclination et des fréquentes interruptions de ma santé au gaspillage graduel qu'y faisait le temps. discours inaugural rédigé avec David Humphreys, Washington avait inclus un avertissement sur sa santé, racontant comment il avait « vieilli prématurément au service de mon pays ».

Fixant le modèle des futurs discours inauguraux, Washington ne s'est pas penché sur les questions politiques, mais a claironné les grands thèmes qui régiraient son administration, le premier étant le triomphe de l'unité nationale sur les "préjugés ou attachements locaux" qui pourraient subvertir le pays. ou même le déchirer. La politique nationale devait être enracinée dans la morale privée, qui s'appuyait sur les «règles éternelles d'ordre et de droit» ordonnées par le ciel lui-même. D'un autre côté, Washington s'est abstenu d'endosser une forme particulière de religion. Sachant combien reposait cette tentative de gouvernement républicain, il dit que « le feu sacré de la liberté, et le destin du modèle républicain de gouvernement, sont justement considérés aussi profondément, peut-être comme finalement jalonnés, sur l'expérience confiée au mains du peuple américain.“

Après ce discours, Washington a conduit une large procession de délégués jusqu'à Broadway, le long des rues bordées de milices armées, jusqu'à un service de prière épiscopal à la chapelle Saint-Paul, où il a reçu son propre banc à baldaquin. Une fois ces dévotions terminées, Washington a eu sa première chance de se détendre jusqu'aux festivités du soir. Cette nuit-là, le Lower Manhattan a été converti en une féerie chatoyante de lumières. Depuis les résidences du chancelier Livingston et du général Knox, Washington a observé les feux d'artifice de Bowling Green, un spectacle pyrotechnique qui a fait clignoter des lumières dans le ciel pendant deux heures. L'image de Washington a été affichée dans des transparents accrochés dans de nombreuses fenêtres, projetant des images lumineuses dans la nuit. Ce genre de célébration, ironiquement, aurait été familière à Washington depuis l'époque où les nouveaux gouverneurs royaux sont arrivés à Williamsburg et ont été accueillis par des feux de joie, des feux d'artifice et des illuminations à chaque fenêtre.

Extrait de Washington : une vie. Copyright © Ron Chernow. Avec la permission de l'éditeur, The Penguin Press, membre de Penguin Group (USA) Inc.


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