Économie du Suriname - Histoire

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SURINAM

L'économie est dominée par l'industrie minière, les exportations d'alumine, d'or et de pétrole représentant environ 85 % des exportations et 25 % des recettes publiques, ce qui rend l'économie très vulnérable à la volatilité des prix des minéraux. En 2000, le gouvernement de Ronald VENETIAAN, revient au pouvoir et hérite d'une économie avec une inflation de plus de 100% et un déficit budgétaire croissant. Il a rapidement mis en place un programme d'austérité, augmenté les impôts, tenté de contrôler les dépenses et maîtrisé l'inflation. La croissance économique a atteint environ 6 % en 2007 et 2008, grâce à des investissements étrangers importants dans les secteurs minier et pétrolier. Le Suriname a reçu des aides pour des projets dans les secteurs de la bauxite et des mines d'or des Pays-Bas, de la Belgique et du Fonds européen de développement. L'économie s'est toutefois contractée en 2009, alors que les investissements diminuaient et que le pays gagnait moins de ses exportations de produits de base lorsque les prix mondiaux de la plupart des produits de base ont chuté. Alors que le commerce reprend, les perspectives économiques du Suriname pour 2010 se sont améliorées, mais le budget du gouvernement devrait rester tendu, avec une augmentation des dépenses sociales en cette année électorale. Les perspectives économiques du Suriname à moyen terme dépendront d'un engagement continu en faveur de politiques monétaires et budgétaires responsables et de l'introduction de réformes structurelles pour libéraliser les marchés et promouvoir la concurrence.

PIB (parité de pouvoir d'achat) :

4,182 milliards de dollars (estimation 2009)

comparaison du pays au monde : 165
4,277 milliards de dollars (estimation 2008)
4,034 milliards de dollars (estimation 2007)
note : les données sont en dollars US de 2009

PIB (taux de change officiel) :

3,147 milliards de dollars (estimation 2009)

PIB - taux de croissance réel :

-2,2% (estimation 2009)

comparaison du pays au monde : 147
6% (estimation 2008)
5,5 % (estimation 2007)

PIB - par habitant (PPA) :

8 800 $ (estimation 2009)

comparaison du pays au monde : 114
9 000 $ (estimation 2008)
8 600 $ (estimation 2007)
note : les données sont en dollars US de 2009

PIB - composition par secteur :

agricole : 10,8 %
industrie : 24,4%
prestations : 64,8% (estimation 2005)

Main-d'œuvre :

165,600 (2007)

comparaison du pays au monde : 177

Population active - par profession :

agricole : 8%
industrie : 14%
prestations : 78 % (2004)

Taux de chômage :

9.5% (2004)

comparaison du pays au monde : 109

Population sous le seuil de pauvreté :

70 % (estimation 2002)

Revenu ou consommation des ménages en pourcentage :

10 % le plus bas : NA%
10 % le plus élevé : NA%

Budget :

revenus : 392,6 millions de dollars
dépenses : 425,9 millions de dollars (2004)

Taux d'inflation (prix à la consommation) :

6,4 % (estimation 2007)

comparaison du pays au monde : 159

Taux préférentiel des banques commerciales :

12,23 % (31 décembre 2008)

comparaison du pays au monde : 90
9,71 % (31 décembre 2007)

Réserve d'argent :

484,7 millions de dollars (31 décembre 2008)

comparaison du pays au monde : 101
416,6 millions de dollars (31 décembre 2007)

Stock de quasi-monnaie :

1,018 milliard de dollars (31 décembre 2008)

comparaison du pays au monde : 100
824,4 millions de dollars (31 décembre 2007)

Stock de crédit domestique :

793,1 millions de dollars (31 décembre 2008)

comparaison du pays au monde : 116
651 millions de dollars (31 décembre 2007)

Valeur marchande des actions cotées en bourse :

$NA

Agriculture - produits :

riz paddy, bananes, palmistes, noix de coco, plantains, arachides; boeuf, poulets; crevette; produits forestiers

Secteurs :

extraction de bauxite et d'or, production d'alumine; pétrole, exploitation forestière, transformation des aliments, pêche

Taux de croissance de la production industrielle :

6,5% (estimation 1994)

comparaison du pays au monde : 15

Électricité - production :

1,605 milliard de kWh (estimation 2007)

comparaison du pays au monde : 139

Électricité - consommation :

1,467 milliard de kWh (estimation 2007)

comparaison du pays au monde : 139

Électricité - exportations :

0 kWh (estimation 2008)

Électricité - importations :

0 kWh (estimation 2008)

Pétrole - production :

15 280 barils/jour (estimation 2008)

comparaison du pays au monde : 79

Huile - consommation :

14 000 barils/jour (estimation 2008)

comparaison du pays au monde : 142

Pétrole - exportations :

4 308 barils/jour (estimation 2007)

comparaison du pays au monde : 109

Pétrole - importations :

6 296 barils/jour (estimation 2007)

comparaison du pays au monde : 151

Pétrole - réserves prouvées :

79,6 millions de barils (1er janvier 2009 est.)

comparaison du pays au monde : 73

Gaz naturel - production :

0 m3 (est. 2008)

comparaison du pays au monde : 156

Gaz naturel - consommation :

0 m3 (est. 2008)

comparaison du pays au monde : 143

Gaz naturel - exportations :

0 m3 (est. 2008)

comparaison du pays au monde : 141

Gaz naturel - importations :

0 m3 (est. 2008)

comparaison du pays au monde : 103

Gaz naturel - réserves prouvées :

0 m3 (1er janvier 2009 est.)

comparaison du pays au monde : 149

Solde du compte courant :

24 millions de dollars (estimation 2007)

comparaison du pays au monde : 55

Exportations :

1,391 milliard de dollars (estimation 2006)

comparaison du pays au monde : 137

Exportations - produits :

alumine, or, pétrole brut, bois, crevettes et poisson, riz, bananes

Exportations - partenaires :

Canada 36,1 %, Belgique 12,5 %, Norvège 12,4 %, Émirats arabes unis 8,9 %, États-Unis 7,7 % (2008)

Importations :

1,297 milliard de dollars (estimation 2006)

comparaison du pays au monde : 163

Importations - produits :

biens d'équipement, pétrole, denrées alimentaires, coton, biens de consommation

Importations - partenaires :

États-Unis 31,1 %, Pays-Bas 15,5 %, Trinité-et-Tobago 14,1 %, Chine 7,7 %, Japon 6,4 % (2008)

Réserves de devises et d'or :

263,3 millions de dollars (2006)

comparaison du pays au monde : 124

Dette - externe :

504,3 millions de dollars (estimation 2005)

comparaison du pays au monde : 157

Taux de change :

Dollars surinamais (SRD) par dollar américain - 2,745 (2007), 2,745 (2006), 2,7317 (2005), 2,7336 (2004), 2,6013 (2003)

note : en janvier 2004, le gouvernement a remplacé le florin par le dollar surinamais, lié à un panier de devises dominé par le dollar américain



Principales cultures : riz paddy, bananes, palmistes, noix de coco, plantains, arachides ; boeuf, poulets; produits forestiers; crevette.

Ressources naturelles : Plomb, zinc, étain, cuivre, fer, pétrole. Principales industries : Bauxite et mines d'or, production d'alumine et d'aluminium, exploitation forestière, transformation alimentaire, pêche.
PNB NATIONAL

L'épine dorsale de l'économie du Suriname est l'exportation d'alumine et de petites quantités d'aluminium produites à partir de la bauxite extraite dans le pays. En 1999, la fonderie d'aluminium a été fermée. Cependant, les exportations d'alumine représentaient 72 % des recettes d'exportation estimées du Suriname à 496,6 millions de dollars en 2001. Les gisements de bauxite du Suriname ont été parmi les plus riches du monde.

En 1984, SURALCO, une filiale de l'Aluminium Company of America (ALCOA), a formé une coentreprise avec la société Billiton, propriété de Royal Dutch Shell, qui ne traitait pas la bauxite extraite au Suriname. En vertu de cet accord, les deux sociétés partagent les risques et les bénéfices.

Les coûts d'électricité bon marché sont le grand avantage du Suriname dans le secteur de l'alumine et de l'aluminium à forte intensité énergétique. Dans les années 1960, ALCOA a construit un barrage de 150 millions de dollars pour la production d'énergie hydroélectrique à Afobaka (au sud de Brokopondo), qui a créé un barrage de 1 560 m². km. (600 milles carrés), l'un des plus grands lacs artificiels du monde.

Les principaux sites miniers de Moengo et Lelydorp arrivent à maturité, et on estime maintenant que leurs réserves seront épuisées d'ici 2006. D'autres réserves prouvées existent dans l'est, l'ouest et le nord du pays suffisamment pour durer jusqu'en 2045. Cependant, la distance et la topographie rend leur développement immédiat coûteux. En octobre 2002, Alcoa et BHP Billiton ont signé une lettre d'intention constituant la base de nouvelles coentreprises entre les deux sociétés, dans laquelle Alcoa participera à 55 % à toutes les activités d'extraction de bauxite dans l'ouest du Suriname. Le gouvernement et les entreprises cherchent des moyens rentables de développer les nouvelles mines. La prééminence de la bauxite et la présence continue d'ALCOA au Suriname sont des éléments clés de la relation économique entre les États-Unis et le Suriname.

Membre de la CARICOM, le Suriname exporte également du riz, des crevettes, du bois, des bananes, des fruits et des légumes. L'extraction de l'or n'est pas réglementée par le gouvernement, et cette partie importante de l'économie informelle (estimée à 100 % du PIB) doit être confiée aux autorités fiscales et environnementales. Le Suriname a attiré l'attention des sociétés internationales dans l'exploration et l'exploitation de l'or ainsi que celles intéressées par le développement à grande échelle d'une industrie des feuillus tropicaux et d'éventuelles mines de diamants. Cependant, les propositions d'exploitation des forêts tropicales du pays et des régions sous-développées de l'intérieur traditionnellement habitées par des communautés indigènes et marrons ont suscité l'inquiétude des écologistes et des militants des droits de l'homme tant au Suriname qu'à l'étranger. Le pétrole est un secteur prometteur ; la production actuelle est de 12 000 barils par jour, et la géologie régionale suggère un potentiel supplémentaire. Staatsolie, la compagnie pétrolière d'État, recherche activement des partenaires internationaux en coentreprise.

À l'indépendance, le Suriname a signé un accord avec les Pays-Bas prévoyant environ 1,5 milliard de dollars de subventions et de prêts d'aide au développement sur une période de 10 à 15 ans. L'aide néerlandaise allouée au Suriname s'élevait ainsi à environ 100 millions de dollars par an, mais a été interrompue pendant les périodes de régime militaire. Après le retour à un gouvernement démocratiquement élu en 1991, l'aide néerlandaise a repris. La relation néerlandaise continue d'être un facteur important dans l'économie, les Néerlandais insistant pour que le Suriname entreprenne des réformes économiques et élabore des plans spécifiques acceptables pour les Néerlandais pour des projets sur lesquels des fonds d'aide pourraient être dépensés. En 2000, cependant, les Néerlandais ont révisé la structure de leur programme d'aide et signalé aux autorités surinamaises leur décision de verser l'aide par priorités sectorielles plutôt que par projets individuels. Bien que le gouvernement actuel ne soit pas favorable à cette approche, il a identifié des secteurs et travaille actuellement sur des analyses sectorielles à présenter aux Néerlandais.

De 1991 à 1992, la situation économique du Suriname s'est quelque peu améliorée, et les mesures prises en 1993 ont conduit à une stabilisation économique, un taux de change relativement stable, une faible inflation, des politiques budgétaires durables et une croissance. Cependant, la situation économique du Suriname s'est détériorée depuis 1996, en grande partie à cause des politiques budgétaires laxistes du gouvernement de Wijdenbosch, qui, face à la baisse de l'aide au développement néerlandaise, a financé son déficit grâce à des crédits accordés par la Banque centrale. En conséquence, le marché parallèle des devises s'est envolé de sorte qu'à la fin de 1998, la prime du taux du marché parallèle sur le taux officiel était de 85 %. Étant donné que plus de 90 % des transactions d'importation ont eu lieu au taux parallèle, l'inflation a décollé, l'inflation sur 12 mois passant de 0,5 % fin 1996 à 23 % fin 1998 et à 113 % fin 1996. 1999. Le gouvernement a également institué un régime de contrôles économiques stricts sur les prix, le taux de change, les importations et les exportations dans un effort pour contenir les effets négatifs de ses politiques économiques. L'impact cumulé de la flambée de l'inflation, d'un taux de change instable et de la baisse des revenus réels a conduit à une crise politique.

Le Suriname a élu un nouveau gouvernement en mai 2000, mais jusqu'à ce qu'il soit remplacé, le gouvernement de Wijdenbosch a poursuivi ses politiques budgétaires et monétaires laxistes. Au moment où il a quitté ses fonctions, le taux de change sur le marché parallèle s'était encore déprécié, plus de 10 % du PIB avaient été empruntés pour financer le déficit budgétaire et il y avait un excédent monétaire important dans le pays. Le nouveau gouvernement a résolu ces problèmes en dévaluant le taux de change officiel de 88 %, en éliminant tous les autres taux de change à l'exception du taux du marché parallèle fixé par les banques et les cambios, en augmentant les tarifs de l'eau et de l'électricité et en éliminant la subvention sur l'essence. La nouvelle administration a également rationalisé la longue liste de contrôles des prix à 12 produits alimentaires de base. Plus important encore, le gouvernement a cessé tout financement de la Banque centrale. Il tente d'élargir sa base économique, d'établir de meilleurs contacts avec d'autres nations et institutions financières internationales et de réduire sa dépendance à l'égard de l'aide néerlandaise. Cependant, à ce jour, le gouvernement n'a pas encore mis en œuvre une loi sur l'investissement ou commencé à privatiser l'une des 110 entreprises parapubliques, et il n'a pas non plus donné beaucoup d'indications qu'il a élaboré un plan global pour développer l'économie.

Le producteur de bananes d'État Surland a fermé ses portes le 5 avril 2002, après son incapacité à faire face aux dépenses salariales pour le deuxième mois consécutif ; on ne sait toujours pas si Surland survivra à sa crise actuelle. De plus, en janvier 2002, le gouvernement actuel a renégocié les salaires des fonctionnaires (une part importante de la main-d'œuvre et une part importante des dépenses publiques), acceptant des augmentations allant jusqu'à 100 %. En attendant la mise en œuvre de ces augmentations de salaires et craignant que le gouvernement ne soit pas en mesure de faire face à ces dépenses accrues, la monnaie locale s'est affaiblie, passant de 2 200 francs suisses en janvier 2002 à près de 2 500 francs suisses en avril 2002. Le 26 mars 2003, la Banque centrale du Suriname ( CBvS) a ajusté le taux de change du dollar américain. Cette action a entraîné une nouvelle dévaluation du florin surinamais. Le taux de change officiel du dollar américain est de 2 650 SF pour la vente et de 2 600 SF pour l'achat. Avec le taux de change officiel, la CBvS s'est rapprochée du taux de change sur le marché parallèle qui vend le dollar américain pour 3 250 FS.


Surinam

Le Suriname était habité depuis environ 3000 ans avant Jésus-Christ lorsque les premiers Indiens sont arrivés dans le pays. La tribu indienne la plus importante du Suriname était la tribu Arowak. Les indiens vivaient de la chasse et de la pêche. La plupart étaient des nomades. Rares sont ceux qui sont restés au même endroit pour vivre de l'agriculture.

Les premiers Européens s'installèrent au Suriname en 1650. La plupart d'entre eux ne tardèrent pas. Les Indiens et les maladies ont diminué leur nombre. Les premiers colons anglais ont été envoyés par Lord Willoughby, le gouverneur de la Barbade. Le Zélandais Abraham Crijnsen envahit la colonie de Willoughby et après le traité de paix de Breda (1667) les Hollandais gagnaient le Suriname mais perdaient leur colonie en Amérique du Nord (New York).

Il n'était pas bon marché de protéger les plantations du Suriname des attaques des Indiens et des Européens hostiles. Par conséquent, les Zélandais vendirent la colonie à la société commerciale néerlandaise West Indische Companie et à la famille Van Sommelsdijck en 1683. Le chef de la famille, Cornelis van Aerssen heer van Sommelsdijck, devint gouverneur du Suriname. Sommelsdijck a amélioré la sécurité des plantations. Il a été tué dans une mutinerie en 1688.

Après une période troublée à la fin du XVIIe et au début du XVIIIe siècle, l'agriculture s'épanouit au Suriname dans la première moitié du XVIIIe siècle. La plupart des travaux dans les plantations étaient effectués par des esclaves africains. Les esclaves étaient plus nombreux que les Européens dans les plantations. Ils n'étaient pas très bien traités : dans la région des Caraïbes, le Suriname avait mauvaise réputation en ce qui concerne le traitement des esclaves. De nombreux esclaves ont fui dans la jungle. Ces réfugiés ont été nommés Maroons. Souvent ils revenaient attaquer les plantations.

Les gouverneurs Maurice et Crommelin réussirent à conclure des traités de paix avec certaines tribus marrons. Il y avait encore des tribus qui ont attaqué les colonies européennes. L'un des chefs de tribus marrons les plus connus de la seconde moitié du XVIIIe siècle était Boni. La Révolution française de 1789 a conduit à l'abolition de l'esclavage dans le voisin oriental du Suriname, la Guyane française, qui a choqué les propriétaires de plantations surinamais.

Le Suriname a été occupé par les Anglais en 1799 après que les Hollandais soient devenus une partie de la France (Bataafse Republiek) . En dehors de la période entre 1802 et 1804, le Suriname est resté territoire anglais jusqu'en 1816. Les Anglais ont aboli la traite des esclaves en 1808 et amélioré la position des esclaves surinamais. Après la défaite de Napoléon, les Pays-Bas ont récupéré leur colonie en Amérique du Sud.

Le 1er juillet 1863, les Néerlandais furent les derniers Européens à abolir l'esclavage. Dix ans avant cette date, les propriétaires des plantations avaient commencé à importer des ouvriers d'autres continents. Les premiers étaient des Chinois d'Indonésie. Quelques années avant eux, des agriculteurs néerlandais de Groningue ont été emmenés dans le pays pour démarrer de petites fermes. Ces tentatives pour sauver l'importance agricole du Suriname n'ont pas été couronnées de succès : la moitié des agriculteurs hollandais sont morts en moins d'un an et les Chinois ont immédiatement quitté les plantations après une période de travail obligatoire de 5 ans.

Les esclaves surinamais n'étaient pas totalement libres à partir de 1863. Ils durent travailler encore dix ans dans les plantations. La seule différence était qu'ils ont reçu une sorte de paiement au cours des années 1863-1873. Les anciens esclaves africains ont quitté les plantations en 1873. Ils ont été remplacés par des ouvriers hindoustani d'Inde (la plupart des environs de Calcutta). Comme les Chinois, ces personnes devaient travailler dans les plantations pendant quelques années, après quoi elles pouvaient retourner en Inde ou prolonger leur contrat. Environ 37 000 hindoustanis ont été importés au Suriname avant qu'un mouvement en Inde dirigé par le Mahatma Ghandi n'arrête cette immigration en 1916.

Les ouvriers indiens ont été remplacés par des gens d'une autre colonie hollandaise : l'Indonésie. Environ 33 000 Indonésiens sont arrivés au Suriname entre 1900 et 1940. Comme les Hindoustanis, la plupart d'entre eux ont quitté les plantations après avoir rempli leur contrat et créé une petite ferme. Les plantations ont perdu de leur importance pour l'économie du pays. Par exemple, le nombre de plantations de canne à sucre est passé de 80 en 1863 à 4 en 1940.

Dans la première moitié du XXe siècle, l'exploration d'autres ressources naturelles du Suriname a commencé. L'obtention de caoutchouc, d'or et de bauxite est devenue importante pour l'économie du Suriname. La société américaine de bauxite ALCOA a obtenu une concession sur une grande partie de l'intérieur du Suriname pour une période de quarante ans. La bauxite acquise par la filiale surinamaise d'ALCOA, SURALCO, était probablement la contribution la plus importante du Suriname aux forces alliées pendant la Seconde Guerre mondiale. L'aluminium, fabriqué à partir de bauxite, était très important pour la construction d'avions.

Le Suriname était seul pendant l'occupation allemande des Pays-Bas (1940-1945). Au moment où les Pays-Bas ont été occupés, les Allemands avaient un grand navire, le Goslar, à Paramaribo. Le capitaine du navire a réussi à couler le navire avant qu'il ne puisse être repris par les autorités surinamaises. Les restes du navire reposent toujours dans le port de Paramaribo. Après la guerre, le statut politique des colonies néerlandaises a été modifié.

Les Hollandais avaient réussi à séparer les différents groupes ethniques du Suriname. Les résultats en sont visibles dans les partis politiques qui ont émergé au Suriname vers 1950. Les partis les plus importants étaient le NPS (plus tard NPK : principalement des créoles d'origine africaine) et le VHP (principalement des hindoustanis).

Après les élections de 1973, le gouvernement NPK a soudainement commencé à négocier avec les Pays-Bas au sujet de l'indépendance du Suriname. Les négociations ont réussi. Le Suriname est devenu indépendant le 25 novembre 1975 et les Pays-Bas ont accepté de soutenir le jeune pays pendant dix ans avec un montant total de quatre milliards de florins. Le Dr Johan Ferrier est devenu le premier président du Suriname indépendant et le premier Premier ministre était Henk Arron. De nombreux Surinamais ne faisaient pas confiance à un Suriname indépendant et ont fui aux Pays-Bas.

Après une courte période d'instabilité politique à la fin des années 70, un groupe de seize jeunes militaires a pris le pouvoir en 1980. Cette révolution a été bien accueillie par la population qui s'attendait à ce que le nouveau gouvernement installé par l'armée mette fin à la corruption et améliore le niveau de vie dans Suriname. Les Néerlandais ont d'abord accepté le nouveau gouvernement. Cependant, la coopération entre le Suriname et les Pays-Bas s'effondre lorsque 15 opposants politiques sont tués par l'armée le 8 décembre 1982.

Sans l'argent du développement néerlandais, un manque de devises étrangères s'est produit au Suriname et le taux d'inflation a commencé à augmenter. Une première tentative de réinstallation de la démocratie en 1987 a pris fin en 1990 lorsque l'armée dirigée par Desi Bouterse a renvoyé le gouvernement chez lui. Il y a eu des élections générales en 1991, après quoi le docteur Ronald Venetiaan a été choisi comme président du Suriname.


Urbanisme, architecture et usage de l'espace

Le Grand Paramaribo, avec 280 000 habitants, est la seule ville et le centre commercial traditionnel. Paramaribo est multiethnique, mais le reste de la population côtière vit dans des villages souvent divisés ethniquement.

Paramaribo est une ville coloniale tricentenaire avec de nombreux bâtiments en bois dans le centre ancien. Un style architectural national distinctif s'est développé dont les caractéristiques les plus importantes sont des maisons avec une fondation en briques carrées, des murs en bois blanc, un haut toit à pignon et des volets verts. La multiethnicité est démontrée par les nombreuses églises, synagogues, temples hindous et mosquées.


L'activité économique du Suriname

L'économie du Suriname dépend de l'industrie de la bauxite qui représente plus de 15% du produit national brut (PNB) et 70% des recettes d'exportation. La bauxite est exportée sous forme d'oxyde d'aluminium et d'aluminium produit à partir de l'extraction de la bauxite dans les principaux sites miniers de Moengo et Lelydorp. D'autres sites miniers de bauxite sont également développés par le gouvernement dans l'est, l'ouest et le nord du pays pour des réserves qui devraient être suffisantes jusqu'en 2045.

Les autres principales exportations vers ses partenaires commerciaux Pays-Bas, États-Unis, Canada, France, Norvège et les pays des Caraïbes sont le riz, les bananes, les crevettes, le poisson, le pétrole brut, le bois et les produits du bois. Depuis que le pays exporte du riz vers bon nombre de ses partenaires commerciaux, il est devenu autosuffisant en riz, ses plus grandes fermes rizicoles étant détenues et cultivées par le gouvernement. Pour aider à augmenter la productivité et l'économie locales, le gouvernement entreprend également l'importation de biens d'équipement, de pétrole, de produits sidérurgiques et de biens de consommation de ses principaux partenaires d'importation des États-Unis, des Pays-Bas, de Trinité-et-Tobago, de la Chine, du Japon et du Brésil.

L'extraction de l'or est une partie importante de l'économie, mais elle n'est pas réglementée par le gouvernement car le processus d'extraction utilise des produits chimiques qui nuisent à l'environnement. Des sociétés internationales ont offert leur aide pour mieux développer les projets d'exploration aurifère dans le pays. Le gouvernement a également fait appel à un partenaire international en coentreprise pour augmenter la production de pétrole de la compagnie pétrolière d'État. L'industrie hôtelière ne joue pas seulement un rôle important dans l'économie du pays, elle peut devenir une source majeure de revenus en faisant partie d'une industrie touristique émergente.


Le Suriname à la croisée des chemins

Le Suriname est à la croisée des chemins, politiquement et économiquement. Autrefois l'un des pays les plus isolés de l'hémisphère occidental, il est de plus en plus impliqué dans les affaires de la région. Le processus de changement provient de sources externes et internes, allant du potentiel de découvertes commerciales majeures de pétrole dans ses eaux offshore et de la migration de Chinois, d'Haïtiens et de Brésiliens dans le pays aux élections imminentes de 2020 et à la nécessité d'une meilleure gouvernance. De plus, le paysage géopolitique du Suriname dans les Caraïbes et en Amérique du Sud a changé, avec l'avènement de ce que certains analystes appellent une nouvelle guerre froide entre les États-Unis d'un côté et la Chine, le Venezuela et la Russie de l'autre. Le Suriname a un potentiel énorme en termes de développement, mais des décisions difficiles se profilent à l'horizon.

La plupart des Américains auraient du mal à trouver le Suriname sur la carte du monde. C'est Ed Dew, professeur de sciences politiques à l'université de Fairfield, qui a noté dans la préface de son livre de 1994 sur la politique du Suriname : l'écran' d'importance internationale. Bien que Dew ait écrit deux livres sur le Suriname, même lui a admis que le Suriname était physiquement isolé, niché entre la Guyane française, le Brésil, la Guyane et l'océan Atlantique, et largement recouvert de forêts. 1

Le Suriname a également été un homme un peu étrange par rapport au reste de l'hémisphère occidental. Il est situé en Amérique du Sud mais est généralement considéré comme étant des Caraïbes. L'une des relations les plus étroites du pays a été avec une nation non de l'hémisphère occidental, les Pays-Bas, son ancienne puissance coloniale. Enfin et surtout, le Suriname est le seul pays des Amériques dont la langue officielle est le néerlandais.2 Si l'on peut affirmer que certains de ces facteurs peuvent expliquer une trajectoire différente de celle de l'Amérique du Sud ou même des Caraïbes, on peut affirmer que le Suriname n'est plus trop éloigné de l'écran d'importance internationale.

  1. Surinamest dans une région qui a beaucoup de pétrole. Il y a eu d'importantes découvertes de pétrole de taille commerciale au large de la Guyane. Le bouclier guyanais, qui comprend la Guyane, le Suriname et la Guyane française, aurait dérivé de sa masse continentale initiale en Afrique de l'Ouest et contiendrait de grandes réserves de pétrole et de gaz naturel, un peu comme les eaux au large du Nigeria, du Gabon et du Cameroun. Le Suriname a déjà découvert du pétrole, principalement sur terre. Le pétrole représente une partie des exportations du pays et rend le Suriname largement autosuffisant en énergie (avec l'hydroélectricité). En Guyane, de grandes compagnies pétrolières multinationales, telles qu'Exxon Mobil et Hess, sont descendues sur le pays, modifiant radicalement ses perspectives d'avenir. La même chose devrait finir par se produire au Suriname.
  2. La géopolitique des Caraïbes est en train de changer. Il existe un niveau plus élevé de frictions dans les relations américano-chinoises sur un large éventail de questions, y compris la pénétration de Pékin dans les Caraïbes. Certains analystes appellent cela une nouvelle guerre froide. Quel que soit son nom, il existe un niveau de tension entre les aspirations américaines et chinoises dans les Caraïbes. Cela inclut le Suriname, qui entretient de longues relations avec la Chine.

Pendant la période coloniale (anglais 1630-1667/néerlandais de 1667-1975), des migrants chinois sont venus travailler dans le pays d'Amérique du Sud. Peu de temps après son indépendance en 1975, le Suriname a reconnu diplomatiquement la République populaire de Chine et, plus récemment, le Suriname est devenu une destination pour une nouvelle vague de migrants et d'entreprises chinoises. Ces derniers se sont impliqués dans le développement des infrastructures du pays ainsi que dans l'exploitation forestière. La Chine est également devenue progressivement un partenaire commercial de plus en plus important pour le Suriname.

L'engagement de la Chine avec le Suriname s'est fait au détriment de l'engagement occidental. Le retour de Desi Bouterse à la présidence du Suriname en 2010 a entraîné une suspension de l'aide néerlandaise au pays. En 2000, les Pays-Bas ont condamné Bouterse à 11 ans de prison après avoir été reconnu coupable de trafic de 474 kg de cocaïne. Bien que le leader du Suriname ait clamé son innocence, il a été allégué qu'il était resté impliqué dans le trafic de drogue et Europol a émis un mandat d'arrêt à son encontre en 2006. L'actuel président du Suriname est également lié aux meurtres de décembre 1982 de 15 personnalités de l'opposition.

Au fur et à mesure que les produits de base vont, l'économie du Suriname va de même. Une grande partie de la première période coloniale du Suriname était dominée par le sucre. En effet, c'est l'attrait de faire du Suriname une colonie sucrière plus importante qui a motivé les Hollandais à troquer New York pour le territoire sud-américain dans le traité de Breda en 1667. La structure des plantations de la culture du sucre, avec un grand besoin de main-d'œuvre , a représenté la formation de la société multiethnique du Suriname à travers ses vagues d'esclaves africains, suivies par les travailleurs indiens et javanais sous contrat.

Le sucre a progressivement décliné à la fin du XIXe siècle et au début du XXe siècle a été remplacé par la bauxite. En 1916, la société américaine d'aluminium, Alcoa, a créé Suralco, sa filiale surinamaise. Les premières expéditions commerciales de bauxite ont eu lieu en 1926 et pendant la Seconde Guerre mondiale, le Suriname était l'une des plus grandes sources de bauxite américaine.

Le rôle de la bauxite dans l'économie du Suriname a été essentiel tout au long des années 1980, mais une série de développements ont eu un impact négatif sur le secteur. Des entreprises comme Alcoa ont été confrontées à une concurrence croissante au cours des années 1970 et jusque dans les années 1980 et, à partir des années 1970, les pays producteurs de bauxite ont exigé davantage d'influence sur les prix et les revenus. Le Suriname lui-même est devenu plus problématique pour Alcoa et d'autres entreprises de bauxite en raison du déclenchement de la guerre intérieure (1986-1992), qui a compliqué les opérations.3 Au cours de la première décennie du XXIe siècle, il devenait évident que le pays avait épuisé ses ressources. meilleures sources de bauxite, n'a pas pu accueillir les navires à plus fort tirant d'eau qui transportent généralement de l'alumine et a dû faire face à une concurrence intense de la part d'autres producteurs de bauxite. En 2014, les prix mondiaux des matières premières ont fortement chuté et, en peu de temps, l'entreprise a décidé de cesser ses activités.

Le départ d'Alcoa du Suriname a été aggravé par les baisses tout aussi brutales des prix du pétrole et de l'or. De 2014 à 2016, l'économie s'est contractée de 9,0%. Dans le même temps, l'inflation a bondi, le chômage a augmenté et les finances publiques se sont détériorées. Bien que le Fonds monétaire international et le Suriname aient collaboré pour stabiliser la situation, il y a eu des désaccords qui ont rendu la relation plus difficile. De plus, des élections ont eu lieu en 2015, avec le président Bouterse et son Parti national démocrate et leurs alliés cherchant à remporter un second mandat, ce qu'ils ont fait.

Au cours de la période 2017-2019, l'économie du Suriname s'est redressée. Le PIB réel est redevenu positif en 2017 à 1,7 % et a grimpé à 2,0 % en 2018, le Fonds monétaire international (FMI) prévoyant 2,2 % pour 2019. L'inflation est revenue à un chiffre, le chômage est passé à des chiffres plus gérables et la La balance des paiements, qui avait plongé dans un déficit important, était à peu près en équilibre en 2017 et affichait un léger excédent en 2018. À bien des égards, le Suriname a connu un redressement économique impressionnant.

Alors que les réformes du Suriname ont contribué à faire passer l'économie de la récession à la reprise, le principal facteur a été la stabilisation et la reprise des prix des principaux produits de base. Le secteur aurifère a également été aidé par l'ouverture de la mine d'or Merrion fin 2016, qui a soutenu les exportations.

  1. La diversification est nécessaire pour contribuer à élargir à la fois les bases d'exportation et d'imposition. L'une des caractéristiques les plus évidentes de l'économie est la forte dépendance du Suriname à l'or et au pétrole. Les zones qui pourraient être étendues davantage incluent la production de riz (un aliment qu'une grande partie des Caraïbes utilise). Le bois pourrait également être recherché, mais des travaux supplémentaires sont nécessaires pour s'assurer que cela ne devienne pas un problème environnemental. La foresterie durable est un objectif.
  2. La diversification est liée à la nécessité de moderniser davantage les infrastructures du pays., notamment en termes de transport. De meilleures routes et de meilleurs ponts sont nécessaires pour rassembler le pays à l'intérieur comme à l'extérieur. Une option qui a été discutée consiste à développer le Suriname en un corridor de transport vers l'Atlantique pour le nord du Brésil (ce qui aiderait le développement économique de ce pays). La dynamique d'un pays largement divisé par un terrain difficile a été capturée par Rosemarjin Hoefte, chercheuse principale et coordinatrice du Centre d'experts des Caraïbes au KITLV/Institut royal néerlandais d'études sur l'Asie du Sud-Est et les Caraïbes. Elle a déclaré : « Les autres problèmes gouvernementaux liés à l'intérieur sont les frontières poreuses et le manque de sécurité aux frontières. Cela montre que le pouvoir de l'État au Suriname est spatial et erratique. The available institutional resources are limited an army of 2,500 troops and a police force of 1,500 are too small to control the vast interior and to give the state a grip on immigration and economic activities.4 Better internal communications would certainly help the government in getting a better idea of the size and scope of the country’s informal economy (estimated by the government at 10 percent of GDP).
  3. There is a need for greater transparency and disclosure in public finances, elements critical for accountability in any democracy. In the 2018 IMF Article IV report, it was noted, “Strengthening governance will also support investor confidence and promote growth.” If Suriname wants to attract more foreign investment better safeguards are required in terms of how revenues are collected and who has say over the handling of the public purse. This would go a long way in helping Suriname with the major ratings agencies, which rate the country well below investment grade. Weak institutional accountability, discretionary spending and a lack of transparency erode public confidence in the legitimacy of government, something that Surinamers to give greater weight, especially as efforts are being made to legislate new laws in this regard.
  4. A tougher anti-money laundering regime. The IMF also made note that the government had made efforts to improve its anti-money laundering (ALM) and combating the financing terrorism (CTF), but that it needed “help to mitigate risks regarding withdrawal of correspondent banking relationships.” There is currently only one bank in Suriname, of Trinidadian origin, that maintains correspondent banking relations.

A court case over Bouterse’s role in the December 1982 murders remains in a state of limbo, a place the president obviously prefers to keep it. As chief executive of the nation, he maintains immunity. However, if an opposition government enters office, that dynamic could change.

Two challenges for Suriname with Bouterse at the helm into the next decade (if he wins re- election next year) is his alleged links to Venezuela and the significant role China plays in the economy. Both relationships could become more problematic if the new Cold War in the Caribbean intensifies and Washington applies pressure on Suriname.

Pensées de conclusion

Suriname faces a tough existential issue—where does the country want to be in the world? It is no longer too far off the screen of international importance. The rest of the world is bearing down on this Dutch- speaking country that looks like the Caribbean but is in South America and is increasingly part of the powerful geopolitical and geo-economic currents swirling around it. The 2020 elections beckon.

Scott B. MacDonald is a non-resident senior associate at the Americas Program of the Center for Strategic and International Studies in Washington, D.C. and the chief economist at Smith’s Research & Gradings.

This report is made possible by general support to CSIS. No direct sponsorship contributed to this report.

This report is produced by the Center for Strategic and International Studies (CSIS), a private, tax- exempt institution focusing on international public policy issues. Its research is nonpartisan and nonproprietary. CSIS does not take specific policy positions. Accordingly, all views, positions, and conclusions expressed in this publication should be understood to be solely those of the author(s).


Suriname Economy - History

      Arawak and Carib tribes lived in the region before Columbus sighted the coast in 1498. Spain officially claimed the area in 1593, but Spanish and Portuguese explorers of the time gave the area little attention. Dutch settlement began in 1616 at the mouths of several rivers between present-day Georgetown, Guyana, and Cayenne, French Guiana.

    Suriname became a Dutch colony in 1667. The new colony, Dutch Guiana, did not thrive. Historians cite several reasons for this, including Holland's preoccupation with its more extensive (and profitable) East Indian territories, violent conflict between whites and native tribes, and frequent uprisings by the imported slave population, which was often treated with extraordinary cruelty. Barely, if at all, assimilated into plantation society, many of the slaves fled to the interior, where they maintained a West African culture and established the five major Bush Negro tribes in existence today: the Djuka, Saramaccaner, Matuwari, Paramaccaner, and Quinti.

    Plantations steadily declined in importance as labor costs rose. Rice, bananas, and citrus fruits replaced the traditional crops of sugar, coffee, and cocoa. Exports of gold rose beginning in 1900. The Dutch government gave little financial support to the colony. Suriname's economy was transformed in the years following World War I, when an American firm (ALCOA) began exploiting bauxite deposits in East Suriname. Bauxite processing and then alumina production began in 1916. During World War II, more than 75% of U.S. bauxite imports came from Suriname.

    In 1951, Suriname began to acquire a growing measure of autonomy from the Netherlands. Suriname became an autonomous part of the Kingdom of the Netherlands on December 15, 1954, and gained independence, with Dutch consent, on November 25, 1975.

    Most of Suriname's political parties took shape during the autonomy period and were overwhelmingly based on ethnicity. For example, the National Party of Suriname found its support among the Creoles, the Progressive Reform Party members came from the Hindustani population, and the Indonesian Peasant's Party was Javanese. Other smaller parties found support by appealing to voters on an ideological or pro-independence platform the Partij Nationalistische Republiek (PNR) was among the most important. Its members pressed most strongly for independence and for the introduction of leftist political and economic measures. Many former PNR members would go on to play a key role following the coup of February 1980.

    Suriname was a parliamentary democracy in the years immediately following independence. Henk Arron became the first Prime Minister and was re-elected in 1977. On February 25, 1980, 16 noncommissioned officers overthrew the elected government, which many accused of inefficiency and mismanagement. The military-dominated government then suspended the constitution, dissolved the legislature, and formed a regime that ruled by decree. Although a civilian filled the post of president, a military man, Desi Bouterse, actually ruled the country.

    Throughout 1982, pressure grew for a return to civilian rule. In early December 1982, military authorities cracked down, arresting and killing 15 prominent opposition leaders, including journalists, lawyers, and trade union leaders.

    Following the murders, the United States and the Netherlands suspended economic and military cooperation with the Bouterse regime, which increasingly began to follow an erratic but often leftist-oriented political course. The regime restricted the press and limited the rights of its citizens. The economy declined rapidly after the suspension of economic aid from the Netherlands.

    Continuing economic decline brought pressure for change. During the 1984-87 period, the Bouterse regime tried to end the crisis by appointing a succession of nominally civilian-led cabinets. Many figures in the government came from the traditional political parties that had been shoved aside during the coup. The military eventually agreed to free elections in 1987, a new constitution, and a civilian government.

    Another pressure for change had erupted in July 1986, when a Maroon insurgency, led by former soldier Ronnie Brunswijk, began attacking economic targets in the country's interior. In response, the army ravaged villages and killed suspected Brunswijk supporters. Thousands of Maroons fled to nearby French Guiana. In an effort to end the bloodshed, the Surinamese Government negotiated a peace treaty, called the Kourou Accord, with Brunswijk in 1989. However, Bouterse and other military leaders blocked the accord's implementation.

    On December 24, 1990, military officers forced the resignations of the civilian President and Vice President elected in 1987. Military-selected replacements were hastily approved by the National Assembly on December 29. Faced with mounting pressure from the U.S., other nations, the Organization of American States (OAS), and other international organizations, the government held new elections on May 25, 1991. The New Front (NF) Coalition, comprised of the Creole-based National Party of Suriname (NPS), the Hindustani-based Progressive Reform Party (VHP), the Javanese-based Indonesian Peasant's Party (KTPI), and the labor-oriented Surinamese Workers Party (SPA) were able to win a majority in the National Assembly. On September 6, 1991, NPS candidate Ronald Venetiaan was elected President, and the VHP's Jules Ajodhia became Vice President.

    The Venetiaan government was able to effect a settlement to Suriname's domestic insurgency through the August 1992 Peace Accord with Bush Negro and Amerindian rebels. In April 1993, Desi Bouterse left his position as commander of the armed forces and was replaced by Arthy Gorre, a military officer committed to bringing the armed forces under civilian government control. Economic reforms instituted by the Venetiaan government eventually helped curb inflation, unify the official and unofficial exchange rates, and improve the government's economic situation by re-establishing relations with the Dutch, thereby opening the way for a major influx of Dutch financial assistance. Despite these successes, the governing coalition lost support and failed to retain control of the government in the subsequent round of national elections. The rival National Democratic Party (NDP), founded in the early 1990s by Desi Bouterse, benefited from the New Front government's loss of popularity. The NDP won more National Assembly seats (16 of 51) than any other party in the May 1996 national elections, and in September, 1996, joined with the KTPI, dissenters from the VHP, and several smaller parties to elect NDP vice chairman Jules Wijdenbosch president of an NDP-led coalition government. Divisions and subsequent reshufflings of coalition members in the fall of 1997 and early 1998 weakened the coalition's mandate and slowed legislative action.

    In May 1999, after mass demonstrations protesting poor economic conditions, the government was forced to call early elections. The elections in May 2000 returned Ronald Venetiaan and his New Front coalition to the presidency. The NF based its campaign on a platform to fix the faltering Surinamese economy.

    In the national election held on May 25, 2005, the ruling NF coalition suffered a significant setback due to widespread dissatisfaction with the state of the economy and the public perception that the NF had produced few tangible gains. The NF won just 23 seats, falling short of a majority in the National Assembly, and immediately entered into negotiations with the Maroon-based "A" Combination and the A-1 Coalition to form a working majority. Desi Bouterse’s NDP more than doubled its representation in the National Assembly, winning 15 seats. Bouterse, the NDP’s declared presidential candidate, withdrew from the race days before the National Assembly convened to vote for the next president and tapped his running mate, Rabin Parmessar, to run as the NDP’s candidate. In the National Assembly, the NF challenged Parmessar’s Surinamese citizenship, displaying copies of a Dutch passport issued to Parmessar in 2004. Parmessar was eventually allowed to stand for election, and parliament later confirmed his Surinamese citizenship. After two votes, no candidate received the required two-thirds majority, pushing the final decision in August 2005 to a special session of the United People’s Assembly, where President Venetiaan was reelected with a significant majority of votes from the local, district, and national assembly members gathered. His running mate, Ramdien Sardjoe, was elected as vice president. While the Venetiaan administration has made progress in stabilizing the economy, tensions within the coalition have impeded progress and stymied legislative action.


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    International Monetary Fund (IMF), data retrieved October 2019

    USD 3.4 billion (2018, estimate)

    Intl$ 8.9 billion (2018, estimate)

    2014 2015 2016 2017* 2018*
    0.3% -3.4% -5.6% 1.7% 2.0%

    Intl$ 15,105.3 (2018, estimate)


    A concise history of the concept of “Hydrogen Economy”

    The concept of “hydrogen economy” has a distinct �s” feeling. It is the idea of maintaining the lifestyle of the post-war period, with suburban homes, green lawns around them, two cars in every garage, all that. The only difference would be that this world would be powered with clean hydrogen. It all started with the dream of cheap and abundant energy that nuclear plants were believed to be able to produce. The idea changed shape many times, but it always remained a dream, and probably will continue to remain a dream in the future.

    Before discussing the history of the concept of “hydrogen economy” we should try to define it. As you should expect, there are several variations on the theme but, basically, it is not about a single technology but a combination of three. Hydrogen would be used for: 1) energy storage, 2) energy vectoring, and 3) fuel for vehicles.

    This “hydrogen triad” misses the fundamental point of how hydrogen should be created. Often, that’s supposed to be done using electrolysis powered by renewable energy but, alternatively, from natural gas, a process that would be made “green” by carbon sequestration. There are other possibilities, but all have in common being multi-step processes with considerable efficiency losses. And the fact of never having been proven to be economically feasible on a large scale.

    Indeed, the immediate problem with replacing fossil fuels is not vectoring or storage, surely not powering individual cars. It is the enormous investments needed to build up the primary production infrastructure that would be needed in terms of solar or wind plants (or nuclear), which don’t seem to be materializing fast enough to generate a smooth transition. Surely, not growing fast enough to be compatible with a relatively inefficient infrastructure based on hydrogen. Néanmoins, the “hydrogen economy” seems to be rapidly becoming the center of the debate.

    Indeed, the Google Ngrams site shows two distinct peaks of interest for the concept, both grew rapidly and rapidly faded away. But it seems clear that a third cycle of interest is starting to appear, and that is confirmed by what we can read in the media.

    So, why this focus on a technology that lacks the basic elements that would make it useful in the near term? As it is often the case, ideas do not arrive all of a sudden, out of the blue. If we want to understand what made hydrogen so popular nowadays, we need to examine how the idea developed over at least a couple of centuries of scientific developments.

    That hydrogen could be used as fuel was known from the early 19th century. Already in 1804, the first internal combustion engine in history was powered by hydrogen. The first explicit mention of hydrogen as an energy storage medium goes back to John Haldane in 1923, where he even discussed the possibility of using “oxidation cells” that we call today “fuel cells,” invented by William Grove in 1838.

    But these ideas remained at the margins of the discussion for a long time: no one could find a practical use for a fuel, hydrogen, that was more expensive and more difficult to store and use than conventional fossil fuels. Things started to change with the development of nuclear energy in the 1950s, with its promise of a new era of abundance. But, in the beginning, hydrogen found no role in the nuclear dream. Par exemple, you wouldn’t find any mention of hydrogen as an energy carrier in the “manifesto” of the atomic age: the 1957 TV documentary by Walt Disney, “Our Friend, the Atom.

    In the book derived from the movie, there was an entire chapter dedicated to how nuclear energy was going to power homes, ships, submarines, and even planes. But nothing was said about the need for fuels for road transportation. The atomic car was just briefly mentioned as “not a possibility for the near future.” The engineers of Ford thought otherwise when, in the same year (1957), they proposed the concept of a nuclear-powered car, the Ford Nucleon. But nobody really believed that such a car could ever be produced. At the beginning of the nuclear age, there was no concern about climate change, and no one foresaw the need or the possibility of entirely replacing fossil fuels from the world’s energy infrastructure.

    The idea of hydrogen as an element of the new nuclear infrastructure started gaining weight only in the 1960s, in parallel with the problems that the nuclear industry was experiencing. The assessments of the world’s uranium ores showed that mineral uranium was not abundant enough to support a large expansion of nuclear energy as envisaged at that time. But the industry had a technological solution: “fast” reactors that could be used to “breed” fissile materials in the form of plutonium. The fast reactor technology could have postponed “peak uranium” of at least a few thousand years.

    Fast reactors turned out to be more expensive and complex than expected, but the problem was not technological, it was strategic. The “plutonium-based economy” would have generated a gigantic proliferation problem. It was clear to the Western leaders that diffusing this technology all over the world put them at risk of losing the monopoly of weapons of mass destruction that they shared with the Soviet Union.

    So, if fast breeders were to be built, they needed to be only a few and to be very large to allow tight military control. They also needed to be large to exploit economies of scale. But that led to another problem: how to carry the energy to consumers? Electrical lines have a distance limit of the order of a thousand km, and can hardly cross the sea. The kind of plants envisaged at that time would be spaced much more than that from each other. It was at this point that the idea of hydrogen as an energy carrier crept in. It could have been used to distribute nuclear energy at a long distance without the need to distribute the reactors themselves.

    It was a concept discussed perhaps for the first time in 1969 by the Italian physicist Cesare Marchetti, He was, (now he is in his 90s) a creative scientist who proposed that just 10 gigantic fast reactors of a few TW each would have been enough to power the whole world. The reactors could be built on remote oceanic islands, where the water needed for cooling would have been abundantly available. Then, the energy would have been transformed into liquid hydrogen at low temperature and carried everywhere in the world by hydrogen carrier ships. In the image from one of Marchetti’s papers, you see how an existing coral atoll in the South Pacific Ocean, Canton Island, could be converted into a Terawatt power nuclear central.

    To paraphrase the theme of Disney’s “nuclear manifesto” of 1957, the hydrogen genius was now out of the bottle. In 1970, John Bockris, another creative scientist, coined the term “hydrogen-based economy.” In the meantime, NASA had started using hydrogen-powered fuel cells for the Gemini manned spacecraft program. It was only at this point that the “hydrogen car” appeared, replacing in the public’s imagination the obviously unfeasible nuclear-powered car.

    It was a daring scheme (to say the least), but not impossible from a purely technological viewpoint. But, as we all know, the dreams of a plutonium economy failed utterly. With the oil crisis of 1973, the nuclear industry seemed to have a golden opportunity. Instead, it collapsed. We can see in the Ngrams how the concept of “fast breeder” picked up interest and then faded, together with that of nuclear energy.

    The reasons for the downfall of the nuclear industry are complex and controversial but, surely, can’t be reduced to accusing the “Greens” of ideological prejudices. Mainly, the decline can be attributed to two factors: one was the fear of nuclear proliferation by the US government, the other the opposition of the fossil fuel industry, unwilling to cede the control of the world’s energy production to a competitor. Whatever the causes, in the 1980s the interest in a large expansion of the nuclear infrastructure rapidly declined, although the existing plants remained in operation.

    And hydrogen? The downfall of nuclear energy could have carried with it also the plans for hydrogen as an energy carrier, but that didn’t happen. The proponents repositioned the concept of “hydrogen economy” as a way to utilize renewable energy.

    One problem was that renewable energy, be it solar, wind, or whatever, is inherently a distributed technology, so why would it need hydrogen as a carrier? Yet, renewables had a problem that nuclear energy didn’t have, that of intermittency. That required some kind of storage and hydrogen would have done the job, at least in theory. Add that at in the 1980s there were no good batteries that could have powered road vehicles, and that made the idea of a “hydrogen car” powered by fuel cells attractive. Then, you may understand that the idea of a hydrogen-based economy would maintain its grip on people’s imagination. You can see in the figure (from Google Ngrams) how the concept of “hydrogen car picked up interest.

    It was a short-lived cycle of interest. It was soon realized that the technical problems involved were nightmarish and probably unsolvable. Fuel cells worked nicely in space, but, on Earth, the kind used in the Gemini spacecraft were rapidly poisoned by the carbon dioxide of the atmosphere. Other kinds of cells that could work on Earth were unreliable and, more than that, required platinum as a catalyst and that made them expensive. And not just that, there was not enough mineral platinum on Earth to make it possible to use these cells as a replacement for the combustion engines used in transportation. In the meantime, oil prices had gone down, the crises of the 1970s and 1980s seemed to be over, so, who needed hydrogen? Why spend money on it? The first cycle of interest in the hydrogen-based economy faded out in the mid-1980s.

    But the story was not over. Some researchers remained stubbornly committed to hydrogen and, in 1989, Geoffrey Ballard developed a new kind of fuel cell that used a conducting polymer as the electrolyte. It was a significant improvement, although not the breakthrough that it was said to be at the time. Then, in 1998, Colin Campbell and Jean Laherrere argued that the world’s oil resources were being rapidly depleted and that production would soon start declining. It was a concept that, later on, Campbell dubbed “Peak Oil.” In 2001, the attacks on the World Trade Center of New York showed that we lived in a fragile world where the supply of vital crude oil that kept civilization moving was far from guaranteed. Two years later, there would come the invasion of Iraq by the US, not the first and not the last of the “wars for oil.”

    All these factors led to a return of interest in hydrogen energy, stimulated by the popular book by Jeremy Rifkin, “The Hydrogen Economy,” published in 2002. The new cycle of interest peaked in 2006 (again, look at the Ngrams results, above), and then it faded. The problems that had brought the first cycle to its end were still there: cost, inefficiency, and unreliability (and not enough platinum for the fuel cells). Besides, a new generation of batteries was sounding the death knell for the idea of using hydrogen to power vehicles. Look at the compared cycles of hydrogen and of lithium batteries.

    Note the different widths of the peaks. It is typical: technologies that work (lithium) keep being mentioned in the scientific literature. Au lieu, technologies that are fads (hydrogen) show narrow peaks of interest, then they disappear. You can’t just keep telling people that you’ll bring them a technological marvel without ever delivering it.

    At this point, you would be tempted to say that hydrogen as an energy carrier and storage medium is a dead platypus. But no, the discussion on the hydrogen economy is restarting, research grants are being provided, plans are being made.

    Did something change that’s generating this new cycle? Not really, the technologies are still the same. Surely there have been marginal improvements, but hydrogen remains an expensive and inefficient method to store energy. Donc, why this new round of interest in hydrogen?

    The vagaries of memes are always open to interpretation, and, in this case, we can suppose that one of the elements that push hydrogen back to the global consciousness lies in its origins of supporting technology for a centralized economy, the one that would have resulted from the widespread use of fast breeder reactors. In this sense, hydrogen is in a different league from that of most renewable technologies that exist and operate over a distributed network.

    So, even if the nuclear industry is today a pale shadow of what it was in the 1960s, there remains the fossil fuel industry to champion the role of centralized energy supply. And, obviously, the fossil fuel producers, who produce hydrogen from fossil sources, are those who are going to benefit most by a return to hydrogen, no matter how short-lived it will be.

    There may be another, deeper, reason for the success of the hydrogen meme with the public. It is because most people, understandably, resist change even when they realize that change is necessary. So, replacing fossil fuels with electricity-producing renewables is something that will force most of us to radical changes in our lifestyle. Inversement, hydrogen promises change with no change: it would be just a question of switching from a dirty fuel to a clean one, and things would remain more or less the same. We would still fill up the tanks of our cars at a service station, we would still have electric power on demand, we would still take two weeks of vacation in Hawai’i once per year.

    Unfortunately, people change only when they are forced to and that’s what’s probably going to happen. But, for a while, we can still dream of a hydrogen-based society that seems to be curiously similar to that of the US suburbs of the 1960s. Dreams rarely come true, though.


    Voir la vidéo: 15 curiosités du Suriname TOUT ce quil faut savoir 2